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Ein afrikanisches Land rechnet mit seiner Geschichte des Sklavenverkaufs

OUIDAH, Benin — Less als eine Millionn dem einst größten Sklavenhafen Westafrikas, dem Ausgangspunkt für mehr als eine Million Menschen in Ketten, steht eine Statue von Francisco Félix de Souza, einem Mann, der als Vater dieser Stadt gilt.

Es gibt ein Museum, das seiner Familie gewidmet ist, und einen Platz in seinem Namen. Alle paar Jahrzehnte verleihen seine Nachkommen stolz seinen Spitznamen - 'Chacha' - einem de Souza, der zum neuen Patriarchen des Clans ernannt wird.

Aber es gibt einen Teil von von Souzas Vermächtnis das wird selten angesprochen. Nachdem er Ende des 18. Jahrhunderts aus Brasilien, damals eine portugiesische Kolonie, hierher kam, wurde er einer der größten Sklavenhändler in der Geschichte des transatlantischen Sklavenhandels.

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In Benin, wo die Regierung in Zusammenarbeit mit der Smithsonian Institution den Bau von zwei Museen für den Sklavenhandel plant, ist die Sklaverei ein umkämpftes Thema. Sie wird in politischen Debatten aufgeworfen, von den Nachkommen der Sklavenhändler heruntergespielt und von den Nachkommen der Sklaven beklagt.

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Zu einer Zeit, in der die Amerikaner wieder debattieren wie Sklaverei und Bürgerkrieg gedenken, Benin und andere westafrikanische Nationen kämpfen darum, ihre eigenen Hinterlassenschaften aufzulösen Komplizenschaft im Handel . Benins Konflikt um die Sklaverei ist besonders intensiv.

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Über 200 Jahre lang haben mächtige Könige im heutigen Benin Sklaven gefangen genommen und an portugiesische, französische und britische Kaufleute verkauft. Die Sklaven waren normalerweise Männer, Frauen und Kinder von rivalisierenden Stämmen – geknebelt und in Boote gesperrt, die nach Brasilien, Haiti und in die Vereinigten Staaten fuhren.

Der Handel wurde Ende des 19. Jahrhunderts weitgehend eingestellt, aber Benin wurde nie vollständig mit den Ereignissen konfrontiert. Die Königreiche, die Sklaven gefangen genommen und verkauft haben, existieren noch heute als Stammesnetzwerke, ebenso wie die Gruppen, die überfallen wurden. Die Nachkommen von Sklavenhändlern, wie die Familie de Souza, gehören nach wie vor zu den einflussreichsten Personen des Landes und haben ein hohes Maß an Kontrolle darüber, wie die Geschichte Benins dargestellt wird.

Beim Bau der neuen Museen muss sich das Land entscheiden, wie es seine Rolle im Sklavenhandel erzählt. Ist es zum Beispiel endlich soweit, de Souza als den Sklavenhändler darzustellen, der er war?

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'Die Spannungen sind immer noch da', sagte Ana Lucia Araujo, eine langjährige Professorin für Geschichte an der Howard University recherchieren Benins Rolle im Sklavenhandel. „In der Vergangenheit fiel es dem Land schwer, die Geschichte der Opfer des Sklavenhandels zu erzählen. Stattdessen gedachten viele Initiativen derer, die sie versklavten.'

Im Gegensatz zu einigen afrikanischen Ländern hat Benin öffentlich anerkannt — im Großen und Ganzen — seine Rolle im Sklavenhandel. Im Jahr 1992 veranstaltete das Land eine von der UNESCO, der Kulturbehörde der Vereinten Nationen, gesponserte internationale Konferenz, die untersuchte, wo und wie Sklaven verkauft wurden. 1999 besuchte Präsident Mathieu Kérékou eine Kirche in Baltimore und fiel während einer Entschuldigung an Afroamerikaner für Afrikas Rolle im Sklavenhandel.

Was Benin jedoch nicht anging, waren seine schmerzhaften inneren Spaltungen. Kérékous Entschuldigung bei den Amerikanern bedeutete wenig für die Bürger, die noch immer in dieser Stadt Denkmäler für de Souza sahen. Sogar Ouidahs Reiseleiter waren frustriert.

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„Diese Leute kennen die Geschichte nicht. De Souza war der schlimmste Mensch, und er wird immer noch wie ein Held behandelt“, sagte Remi Segonlou, der ein kleines Geschäft führt, das Besuchern durch die Stadt führt.

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Die Erinnerung an die Sklaverei taucht hier im Großen und im Kleinen auf. Bei den Präsidentschaftswahlen 2016 wies ein Kandidat, Lionel Zinsou, in einer Fernsehdebatte verärgert darauf hin, dass sein Gegner, Patrice Talon, der jetzt Präsident von Benin ist, der Nachfahre von Sklavenhändlern. In Dörfern, in denen Menschen für den Sklavenhandel verschleppt wurden, fragen Familien noch immer reflexartig, wenn es an der Tür klopft, ob es sich bei dem Besucher um einen „Menschen“ oder einen Sklavenräuber handelt.

'Unser Zorn auf die Familien, die unsere Vorfahren verkauften, wird bis zum Ende der Welt nicht verschwinden', sagte Placide Ogoutade, ein Geschäftsmann in der Stadt Ketou, wo im 18. und 19. Jahrhundert Tausende von Menschen beschlagnahmt und verkauft wurden.

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Als seine Kinder klein waren, sagte Ogoutade ihnen, dass es ihnen untersagt sei, jemanden zu heiraten, der Nachkommen der Sklavenhändler des Landes sei.

Einige der führenden Gelehrten Benins kämpfen gegen die mangelnde Bereitschaft des Landes, seine chaotische Vergangenheit zu befragen.

'Dies ist immer noch ein Land, das zwischen den Familien der Versklavten und der Sklavenhändler geteilt ist', sagte Olabiyi Babalola Joseph Yai, ein Professor für Geschichte und Linguistik, der jahrelang an der University of Florida lehrte und für die UNESCO in Paris arbeitete, bevor er zu seinem zurückkehrte gebürtige Benin. 'Aber die Elite will nicht darüber reden, was hier passiert ist.'

Die Smithsonian Institution hat eine Absichtserklärung unterzeichnet, um Hilfe bei den neuen Museen zu leisten, obwohl Details noch ausgearbeitet werden müssen, sagten Beamte. Die Regierung von Benin hat auch mehrere Gelehrte, darunter Yai, ernannt, um die Genauigkeit und Glaubwürdigkeit der Exponate in einem der Museen in der Stadt Allada, etwa 32 km von Ouidah, zu gewährleisten. Aber selbst Yai stellt die Bereitschaft der Behörden in Frage, die Fakten anzusprechen.

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„Geht es um Versöhnung oder geht es nur darum, Touristen anzuziehen? Das ist etwas, worüber wir wachsam sein müssen“, sagte er.

Es gibt mehrere Gründe, warum Benins Geschichte der Sklaverei so lange übertönt oder falsch dargestellt wurde. Als Benin von 1904 bis 1958 französische Kolonie war, wollten die Franzosen zunächst nicht auf ihre eigene Rolle im afrikanischen Sklavenhandel aufmerksam machen. Dann, nachdem Benin unabhängig wurde, drängten seine Führer auf ein Gefühl der nationalen und sogar panafrikanischen Identität.

Seit 1991, als Benin von einer Diktatur zu einer Demokratie überging, Geschichte der Sklaverei wurde vor allem als ein Mittel präsentiert, um westliche Touristen anzulocken.

„Die Leute hier versuchen, Arbeit zu finden. Sie versuchen zu essen. Sie sind überrascht, wenn sie Touristen sehen, die auf der Suche nach ihrer Identität kommen“, sagte José Pliya, Tourismusberater des Präsidenten.

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Pliya leitet die Einrichtung der beiden Museen, eines mit Schwerpunkt auf der Geschichte von Ouidah, das nächstes Jahr eröffnet und größtenteils von der Weltbank finanziert wird, und das andere in Allada, das die Rolle des Landes im Sklavenhandel umfassender untersuchen wird und geplant ist die Eröffnung im Jahr 2020. Die Kosten für die beiden Standorte werden voraussichtlich insgesamt 24 Millionen US-Dollar betragen.

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Die Regierung plant auch den Wiederaufbau der Festungen, in denen Sklavenhändler in Ouidah lebten, und der Zellen, in denen sie ihre Sklaven hielten.

Die Regierung räumt ein, dass sie, wenn sie Touristen anziehen will, Bedenken darüber ausräumen muss, ob Benin die Aktionen der Architekten des Sklavenhandels beschönigt. Berater des Präsidenten sagten, er plane, den Place de Chacha in Ouidah umzubenennen, der eine Open-Air-Auktionsstätte für Sklaven gewesen sein soll. Über einen neuen Namen haben die Behörden noch nicht entschieden.

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»Das ist ein sehr heikles Thema«, sagte Pliya.

Viele Mitglieder der Familie de Souza sind entsetzt über die Idee.

'Er war ein Mann, der dazu beigetragen hat, unsere Nation zu modernisieren', sagte Judicael de Souza, 43, und wies auf die Rolle seiner Vorfahren bei der Ausweitung des Agrarhandels mit Europa hin.

Ein Familienmitglied, Martine de Souza, eine Reiseleiterin, fordert die Familie seit Jahren auf, ihre Geschichte zu überdenken. 'Es ist Zeit, dass wir die Realität akzeptieren', sagte sie in einem Interview. Aber die meisten anderen sind vorsichtig.

Ende letzten Jahres ernannte die Familie ihren neuen Patriarchen oder Chacha. Er ist ein Bauingenieur namens Moise de Souza, der in einem Wohnhaus aus Beton lebt, an der Wand ein Bild von sich selbst in Postergröße. Er hat hellbraune Haut, ein Stolz für eine Familie, die oft mit ihren Verbindungen zu Kolonialisten prahlt.

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In einem Interview bestätigte er die Rolle seiner Vorfahren im Sklavenhandel.

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„Es ist etwas, das mir ein schlechtes Gewissen macht. Wir wissen, dass es schmerzhaft ist, und ich kann mich nur entschuldigen“, sagte er.

Dennoch machte er sich Sorgen, dass Mitglieder seiner Familie wütend werden würden, wenn er dieses Gefühl in Benin öffentlich teilen würde. Er widersetzt sich vehement jeder Erwähnung von de Souza als Sklavenhändler im neuen Ouidah-Museum.

„Das ist der Ruf unserer Familie“, sagte er. 'Wir wollen nicht für diese schmutzige Sache bekannt sein.'

Mitte Januar pilgerten er und Dutzende anderer de Souza-Nachkommen jährlich in die Stadt Abomey, die ehemalige Hauptstadt des Königreichs Dahomey, einer regionalen Großmacht in vorkolonialer Zeit. Ein moderner König von Dahomey, Dédjalagni Agoli-Agbo, führt immer noch den Vorsitz, obwohl der Titel heute weitgehend zeremoniell ist.

Das Treffen hatte einen außergewöhnlichen Subtext. Das Königreich Dahomey hatte Hunderttausende von Sklaven an Händler wie Francisco de Souza verkauft. Bei der Zeremonie ging es darum, eine Beziehung zwischen zwei Familien zu feiern, die ursprünglich über Sklaven geschmiedet wurde.

An diesem schwülen Morgen stieg Moise de Souza mit einem goldbesetzten Schal und einer Mütze aus einem SUV. Schwitzend in der Hitze ging er in einen schwach beleuchteten Besprechungsraum. Eine Gruppe amerikanischer Anthropologiestudenten, fast alle weiß, durfte hineinschauen.

Schließlich traf der König ein, umgeben von mehreren Ehefrauen, die passende gelb-orange Kleider trugen. Er schüttelte de Souza die Hand. Gläser Champagner wurden eingeschenkt.

'Diese Zeremonie erinnert uns an die Verbindung zwischen Dahomey und de Souza', sagte der König, als ein beninisches Fernsehteam filmte.

„Ich wünsche dem König gute Gesundheit, ein langes Leben und Frieden“, antwortete de Souza.

Sklaverei wurde nie erwähnt.

'Es ist eine Erinnerung, die beide Familien am liebsten vergessen würden', sagte der Professor, der die Studenten begleitete, Timothy Landry vom Trinity College in Connecticut.

Als die Veranstaltung endete, strömte die Familie de Souza aus dem Gebäude.

Sie trugen Outfits aus hellen, traditionellen afrikanischen Stoffen. Auf einigen Röcken und Tüchern war das Gesicht eines Weißen abgedruckt, die Augenbrauen hochgezogen, der Schnurrbart gekräuselt.

Falls er nicht identifiziert werden konnte, wurde der Name des Mannes in großen Buchstaben gedruckt.

'Francisco Félix de Souza.'

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