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Australien bekämpft Feuer mit Feuer, aber die Zeit läuft davon

SYDNEY – Als sich die Flammen den Hügel hinauf zu Millionen-Dollar-Häusern ausbreiteten, versuchten die Feuerwehrleute, Schritt zu halten.

Es fängt an, die Bäume hochzuklettern! schrie Jason King, als Steve Zieba mit einem Schlauch vorausraste, auf dem steilen Abhang ausrutschte, bevor er seine Düse auf einen brennenden Eukalyptusstamm richtete. An der Klippe über ihnen zog eine andere Crew eine Wasserleitung durch steile Felsen und durch starken Rauch, um einen durch die Flammen geschmolzenen Schlauch zu ersetzen.

Während sie die Flammen bekämpften, fütterten die Feuerwehrleute sie auch mit Metallkanistern, sogenannten Tropffackeln, um das Unterholz zu entzünden. Zwei Hubschrauber schwebten über ihnen: einer ließ Wasser fallen; die andere, Brandkugeln.

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Seit Jahrzehnten versuchen australische Feuerwehrleute, Buschbrände zurückzuhalten, indem sie ihnen zuvorkommen. Wie Soldaten, die Zeit und Gelände für einen Angriff auswählen, verbrennen gelb gekleidete Feuer von September bis November routinemäßig Wald- und Buschland, bevor der Sommer steigende Temperaturen, trockene Winde und Blitzeinschläge mit sich bringt.

Diese risikomindernden Verbrennungen – auch als kontrollierte oder vorgeschriebene Verbrennungen bekannt – sollen die Wahrscheinlichkeit eines schweren Flächenbrands verringern oder zumindest verlangsamen, damit Feuerwehrleute eine Kampfchance haben.

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Aber in diesem Schachspiel mit Mutter Natur haben sich die Menschen selbst benachteiligt.

Der Klimawandel hat Australiens Großbrände heftiger und häufiger gemacht, sagen Wissenschaftler. Während die konservative Regierung diese Woche dem Druck nachgab und zustimmte, bis 2050 klimaneutral zu werden, warnen Experten davor, dass Katastrophen wie die Brände im Schwarzen Sommer vor zwei Jahren, bei denen 34 Menschen getötet und fast 2.500 Häuser zerstört wurden, zu regelmäßigen Ereignissen werden könnten.

Die Gefahrenminderung ist eines der wenigen Werkzeuge, mit denen Feuerwehrleute reagieren müssen. Doch auch das ändert der Klimawandel, da sich ausweitende Feuersaisons das Fenster für kontrollierte Verbrennungen verengen.

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Diese Gelegenheiten seien rar gesät, sagte Ben Shepherd vom New South Wales Rural Fire Service (RFS), einer der Behörden, die Anfang dieses Monats die vorgeschriebenen Verbrennungen im Norden Sydneys durchführten. Die Frage ist jetzt mit dem Klimawandel, wie lange die Feuersaison dauern wird.

Während sich eine neue Saison abzeichnet, befürchten einige ehemalige Chefs, dass der Klimawandel Verbrennungen zur Gefahrenreduzierung obsolet macht.

Wir haben jetzt Buschbrände, die wie Lavaströme sind, sagte Neil Bibby, der ehemalige Leiter der Country Fire Authority des Bundesstaates Victoria. Es wird viel Schmerz geben, und dieser Schmerz beinhaltet, dass Sie nicht in der Lage sind, das zu tun, was Sie in den 1990er Jahren getan haben. Versuchen Sie es in den 2020er oder 2030er Jahren und Sie haben keine Hoffnung.

„Eine verlorene Schlacht kämpfen“

Am Morgen des Brandes verteilten sich die Feuerwehrleute um die kritzelnder Kaugummi Bäume und Sandsteinheide des Ku-ring-gai Chase Nationalparks. Die etwa 100 Leute waren meist unbezahlte Freiwillige: Polizisten und Supermarktangestellte, Hausmeister und Finanzhändler, Klempner und Stadtplaner.

Einige hatten 27 Jahre zuvor gegen das letzte Lauffeuer gekämpft, das dieses Gebiet durchbrach. Andere, wie Zieba, waren seit den Black Summer-Flammen beigetreten, als das RFS mit mehr als 8.000 Bewerbungen überflutet wurde. Etwa die Hälfte von ihnen hatte eine Ausbildung absolviert, die die Kraft zu mehr als 76.000 Menschen brachte, der größten Freiwilligen Feuerwehr der Welt.

Ich habe es satt, ständig im Büro zu sitzen, sagt Zieba, ein 40-jähriger IT-Berater, der sich Sorgen um den Klimawandel macht.

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Während der Brände im Schwarzen Sommer hat Premierminister Scott Morrison versuchte Kritik abzulenken Wenn ich scherze, halte ich keinen Schlauch, Kumpel. Zwei Jahre später steht er wegen seiner Bewältigung einer noch größeren Krise unter Druck.

Australien steht nicht nur an vorderster Front des Klimawandels. Als einer der höchsten CO2-Emittenten pro Kopf steht er auch im Zentrum der Diskussion um Handlungsbedarf. Doch bis zu dieser Woche – vor dem COP26-Klimagipfel in Glasgow, Schottland – hatte sich Australien nicht zu einem Netto-Null-Emissionsziel für 2050 verpflichtet.

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Die überwiegende Mehrheit der Australier wünscht sich mehr Maßnahmen gegen den Klimawandel, wie Meinungsumfragen zeigen. Und viele der Männer und Frauen halten die Schläuche auch tatsächlich in der Hand, auch wenn sie dies nur ungern sagen.

Wir leben auf dem trockensten [bewohnten] Kontinent der Erde, und wir machen ihn nur trockener, sagte Jeff Hodder, ein pensionierter IT-Mitarbeiter, als er das Feuer von Stromleitungen fernhielt. Auf die Frage, ob der Klimawandel die Ursache sei, sagte Hodder, er könne nicht in Uniform antworten, ging dann weiter und sagte ja.

James Daly sagte, er habe nur versucht, das nasse Zeug auf das rote Zeug zu legen und die Diskussion über den Klimawandel anderen zu überlassen, obwohl er sagte, die globale Erwärmung könne nicht ignoriert werden.

Ich versuche, das Kapitalismus-Schwein mit dem Helfen auszugleichen, scherzte der 44-jährige Finanzarbeiter.

Die RFS und andere australische Feuerwehren sagen jetzt, dass der Klimawandel die Häufigkeit und Heftigkeit von Buschbränden erhöht. Aber es ist hauptsächlich den pensionierten Feuerwehrchefs zugefallen, Alarm zu schlagen.

Im Jahr 2019, Monate vor den Bränden des Schwarzen Sommers, schrieben Bibby und zwei Dutzend andere ehemalige Chefs zweimal an den Premierminister, um um ein Treffen zu bitten, nur um abgewiesen zu werden. Als sich Morrisons Büro im Dezember meldete, gab es in fast jedem Bundesstaat Großbrände.

Ich glaube nicht, dass man es in Australien leugnen kann, sagte Greg Mullins, der ehemalige Chef von Fire and Rescue NSW. Die Brände sind jetzt anders. Extremes Wetter ist in den Gesichtern der Menschen.

Mullins erinnert sich an die Zeit als Teenager, als er in ein Feuer geriet und sich in einer Spurrille zusammenkauern musste, als die Flammen über ihn fuhren. Die Luft war so heiß, dass er ohnmächtig wurde. Er wachte auf – mit Blasen am Hals und verbrannten Löchern in seinem Overall – als ein anderer Feuerwehrmann ihn trat, aus Angst, Mullins sei tot.

Er ging 2017 in den Ruhestand, ist aber immer noch ehrenamtlich beim RFS.

Es brennen Dinge, die noch nie zuvor gebrannt haben, sagte er und zitierte die jüngsten Brände in den Regenwäldern von Tasmanien und Queensland. Wir kämpfen einen verlorenen Kampf.

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Verbrennungen zur Gefahrenreduzierung seien immer noch wichtig, sagte er, aber sie würden immer weniger wirksam.

Bibby geht noch weiter und argumentiert, dass der Klimawandel kontrollierte Verbrennungen zu bloßen Trainingsübungen gemacht hat – etwas, das Shepherd von der RFS energisch bestreitet. Aber die ehemaligen Häuptlinge sind sich einig, dass Australiens Brände bald nicht mehr aufzuhalten sein könnten, wenn die Welt nicht handelt, um die Erwärmung zu begrenzen.

Ich sehe, wie mittelgroße Städte ausgelöscht werden, sagte Bibby. Es passiert bereits.

Risikomanagement

Die Flammen am Incendiary Point 7 breiteten sich gut aus, als die Feuerwehrleute eine Gestalt im Rauch sahen. Plötzlich kam ein in Lycra gekleideter Mountainbiker aus dem Busch.

Ist noch jemand drin? Jarryd Barton schrie den Biker an, der nein antwortete.

Verdammt noch mal, sagte der Feuerwehrmann lachend und kopfschüttelnd.

Der Biker war nicht der einzige, der auftauchte, als das Feuer losging. Innerhalb von Minuten begannen Tausende von Insekten vor den Flammen zu kriechen. Ein Tausendfüßler schlängelte sich über die Straße, während Spinnen in der Größe von Silberdollars Bäume, Feuerwehrwerkzeuge und mehrmals einen Reporter hochkrochen.

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Während Kookaburras dem Rauch trotzten, um das plötzliche Festmahl zu genießen, krabbelten Skinke durch die Asche, und Beuteltiere mit buschigen Schwänzen huschten aus dem Gestrüpp auf den gepflegten Rasen. Einmal führte Hodder eine Kröte in Sicherheit.

In jede Verbrennung zur Verringerung der Gefahr gehen Wochen der Vorbereitung ein, einschließlich der Umweltbewertungen, sagte Shepherd. Für den Brand am 9. Oktober hatten das RFS und der NSW National Parks & Wildlife Service einen 20-seitigen Plan erstellt, der Kontrolllinien und Fluchtwege umfasst. Einheimische hatten ihr Einverständnis gegeben. Verbrennungen werden abgebrochen, wenn starker Wind droht, Glut zu verbreiten.

Aber Verbrennungen zur Gefahrenminderung können schief gehen, wie im letzten Jahr, sengender Nordkopf am Hafen von Sydney.

Während die Feuerwehrleute arbeiteten, beobachtete Scott Small vom Rand seines Gartens aus. Der 57-jährige Geschäftsmann hatte während der Brände im Schwarzen Sommer mehr als eine Woche damit verbracht, Flammen von einem anderen Grundstück fernzuhalten. Heute hatte er ein Vierrad mit einem Wassertank auf dem Heck, falls es mal schief gehen sollte. Aber Small glaubte nicht, dass der Klimawandel die Brände beeinflusst.

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Es ist der Busch, sagte er. Manchmal brennt es einfach.

Auf der anderen Seite der Brandmauer, auf den Klippen, wo Zieba schuftete, ging es David Martin genauso.

Als er und sein Partner Mojitos auf ihrem Deck tranken und den Rauch über das Wasser trieben, sagte der 66-jährige Versicherungsmanager, der halb im Ruhestand war, dass es nicht um den Klimawandel, sondern um die Menge an Anzündholz gehe, der er der Gefahrenreduzierung vertraute Adresse brennen.

Martin wusste, dass die Wahrscheinlichkeit eines Lauffeuers hier, neben dem Nationalpark, höher war.

Ich habe das Risiko in Kauf genommen, wenn ich bedenke, was ich morgens beim Aufstehen beachten muss, sagte er und deutete auf die Aussicht.

Mit Einbruch der Dunkelheit war die Operation beendet. Die meisten der 135 Morgen waren abgebrannt und hatten kahle, stumme Chöre aus verkohlten Zweigen hinterlassen, auf denen vor Stunden Vögel gesungen hatten.

Die Vögel würden zurückkehren.

So oder so würde das Feuer auch.

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