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Von Wuhan über Paris bis Mailand, die Suche nach „Patient Zero“

Am 8. Dezember 2019 begann sich der Buchhalter krank zu fühlen.

Er besuchte Wuhans Huanan-Meeresfrüchtemarkt nicht, sagte er später den Experten der Weltgesundheitsorganisation, die den Ursprung des Coronavirus untersuchten. Er zog den RT-Mart in der Nähe seines Hauses am Ostufer des Jangtse vor – ein eleganter, mehrstöckiger Supermarkt, in dem magnetisierte Rolltreppen die Kunden und ihre Einkaufswagen von Stockwerk zu Stockwerk fegen.

Er war in den Tagen vor seiner Krankheit nicht außerhalb von Wuhan gereist. Wenn sich jemand durch das Krabbeln in einer Fledermaushöhle mit dem neuartigen Coronavirus infiziert hat, war es nicht er.

Bei der Suche nach dem Ursprung der Pandemie endet der Weg offiziell mit Patient S01, Chinas erstem bestätigten Covid-19-Fall, dessen spärliche Details in . beschrieben wurden der gemeinsame WHO-China-Bericht März veröffentlicht. Er war kein Fischverkäufer, kein Fledermausjäger oder Laborwissenschaftler. Er war ein Buchhalter mit Nachnamen Chen, der in einem sehr großen Supermarkt einkaufte.

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Wir können tatsächlich überraschend wenig über den Ursprung der Pandemie sagen, sagte Sergei Pond, ein Biologieprofessor an der Temple University, der einige der frühesten SARS-CoV-2-Gensequenzen analysiert hat. Wir schauen uns nur sehr wenige Sequenzen an und versuchen viel über sie zu lernen.

Selbst bei S01, dem am meisten untersuchten Patienten, sind die Details verschwommen. Der WHO-Bericht listet eine Probensequenz-ID für ihn auf, EPI_ISL_403928, die einem anderen Patienten gehört, einem 61-jährigen Marktarbeiter, der nach einer Erkrankung am 20. Dezember 2019 an einem septischen Schock starb, so die offizielle Datenbank des China National Center for Bioinformation .

Das Profil von S01 stimmt besser mit dem eines 41-Jährigen überein, dessen Coronavirus-Diagnose Ende Dezember die Ärzte alarmierte – was einen Whistleblower, Li Wenliang, dazu veranlasste, die Nachrichten in den sozialen Medien zu verbreiten. Aber dieser Patient ist in der chinesischen Datenbank gelistet als am 16. Dezember erkrankt. Ein WHO-Sprecher sagte, die UN-Agentur untersuche die Diskrepanz.

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Dass sich so wenig bestätigt, ist unbefriedigend, aber nicht unbedingt überraschend. Trotz des intensiven Wunsches, die Quelle der Pandemie zu verstehen, dauert es oft Jahre, bis Wissenschaftler die Herkunft und den frühen Infektionsweg einer neuen Krankheit feststellen. Und Chinas Regierung hat es nicht einfacher gemacht, indem sie den Zugang zu biologischen Proben und Originalaufzeichnungen, sogar der WHO, beschränkt hat.

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Forscher haben eine Handvoll Hinweise – an so weit entfernten Orten wie Mailand und Paris – gesammelt, die darauf hindeuten, was in den Tagen vor der Krankheit von Patient S01 passiert sein könnte. Einige der Datenpunkte sind unsicher oder widersprüchlich, und Wissenschaftler warnen davor, dass neue Informationen auftauchen könnten, die den Schiefer reinigen.

Im Moment ist dies das verschwommene Bild, das sich abzeichnet.

Hinweise in Europa

Drei Tage vor Beginn der Symptome von Patientin S01, am 5. Dezember 2019, wurde einem 4-jährigen Jungen außerhalb von Mailand, bei dem der Verdacht auf Masern bestand, ein Mundabstrich entnommen. Monate später wurde es positiv auf Coronavirus-RNA getestet. Der Fall, in der Zeitschrift Emerging Infectious Diseases beschrieben , ist eine von mehreren europäischen Studien was darauf hindeutet, dass das Virus wochen- oder sogar monatelang unentdeckt im Ausland zirkulierte.

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Forscher in Frankreich sagen, sie hätten noch früher, im November, Hinweise auf das Virus gefunden. Ein Team des französischen Nationalen Instituts für Gesundheit und medizinische Forschung und anderer Institute untersuchte retrospektiv über 9.000 Serumproben, die von November 2019 bis März 2020 im Rahmen eines Public-Health-Projekts gesammelt wurden.

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Wir fanden Antikörper in der ersten Novemberwoche, aber wir hatten kein Geld, um die Zeit weiter zurück zu drehen, sagte Marie Zins, die wissenschaftliche Leiterin des Projekts. Schade, denn im November hatten wir sieben Freiwillige, die positiv waren, davon zwei in der ersten Novemberwoche.

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In ihr Papier , räumte das Team von Zins die Möglichkeit von Fehlalarmen ein, sagte jedoch, dass dies bei allen positiven Ergebnissen unwahrscheinlich sei.

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Dann gibt es die umstrittenste Studie: In ein im November veröffentlichtes Papier , haben Forscher in Italien im September 2019 Spuren des Coronavirus gemeldet und erklärt, dass es die Geschichte der Pandemie neu gestalten könnte. Wissenschaftler des Nationalen Krebsinstituts Mailand und der Universität Siena analysierten fast 1.000 Blutproben, die 2019 aus einer Krebsvorsorgestudie entnommen wurden. Sie berichteten, dass mehr als 10 Prozent Coronavirus-Antikörper enthielten, einschließlich Proben vom September 2019.

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Das Ergebnis war auffallend genug, dass die WHO eine erneute Prüfung durch ein anderes Labor in den Niederlanden forderte. Dieser erneute Testprozess ist nun abgeschlossen, aber das Labor lehnte es ab, Details zu nennen, und die WHO verwies die Angelegenheit an die ursprünglichen italienischen Forscher zurück. Ein Autor der ursprünglichen Studie, Giovanni Apolone, der wissenschaftliche Direktor des Nationalen Krebsinstituts von Mailand, wies darauf hin, dass es einige Meinungsverschiedenheiten über die Interpretation der Ergebnisse des erneuten Tests gebe, und sagte, dass sein Team an einem neuen Papier arbeite – einem der niederländischen Forscher werde nicht unterschreiben.

Ich kann Ihnen sagen, dass die Ergebnisse aus unserer Sicht für unsere ursprüngliche Studie günstig sind, aber in einem sehr komplexen Szenario, sagte Apolone.

Emanuele Montomoli, ein weiterer Co-Autor, theoretisierte in einem Interview, sie hätten möglicherweise einen weniger übertragbaren Stamm entdeckt, der zirkulieren könnte, ohne einen größeren Ausbruch auszulösen.

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Einige Ärzte bezweifeln, dass das Virus so lange unbemerkt zirkulieren konnte und sagen, dass Antikörpertests falsch positive Ergebnisse liefern können.

Andere Untersuchungen legen nahe, dass eine frühere Übertragung in kleinem Maßstab möglich war. In einem Papier veröffentlicht im Science-Magazin Im April simulierten Wissenschaftler 1.000 Mal einen SARS-CoV-2-Ausbruch und fanden heraus, dass er mehr als zwei Drittel der Zeit verpuffte. Joel Wertheim, ein an der Studie beteiligter Evolutionsbiologe an der University of California in San Diego, sagte, ihr Team schätze, dass der Wuhan-Ausbruch im November begann, konnte jedoch frühere isolierte Cluster nicht ausschließen.

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Es ist schwierig zu bestätigen, wie früh Patienten infiziert wurden. Zins sagte, die überwiegende Mehrheit derjenigen mit Antikörpern in Frankreich habe keine bestätigten Verbindungen zu China. Einer reiste zwei Monate lang durch China, besuchte jedoch Wuhan nicht.

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Chinesische Beamte haben vorgeschlagen, dass das Virus aus dem Ausland nach Wuhan gebracht wurde. Diese Theorie hat von Wissenschaftlern in anderen Ländern wenig Unterstützung gefunden, teilweise wegen der genetischen Ähnlichkeit zwischen SARS-CoV-2 und bekannten Fledermaus-Coronaviren aus Chinas Süden.

Die chinesische Botschaft in Washington sagte in einer Erklärung, dass die Herkunftsforschung der Wissenschaft folgen muss und nur eine gemeinsame wissenschaftliche Studie sein kann.

Jede Aktion, die die Herkunftsverfolgung politisiert, vergifte die Atmosphäre der wissenschaftlichen Forschung, behindert die globale Zusammenarbeit in dieser Hinsicht und unterminiere die weltweiten Bemühungen zur Bekämpfung des Virus, hieß es.

In Wuhan waren offizielle Suchen nach Patienten vor Patient S01 erfolglos, obwohl die chinesische Regierung in den letzten Jahren ihre Hightech-Überwachungsfähigkeiten prahlte. Im WHO-Bericht heißt es, lokale Krankenhäuser hätten Dutzende von frühen Verdachtsfällen überprüft und alle seien negativ gewesen.

Am Ursprung

Wei Bing, eine 32-jährige Ladenbesitzerin in Wuhan, sagt, sie erinnere sich nicht an viel Außergewöhnliches im Herbst 2019. Wuhan war im Oktober Gastgeber der Military World Games, eines olympischen Turniers für Soldaten. Die Straßen waren besonders sauber, Straßensperren wurden um die Spielstätten herum errichtet.

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Als Einwohnerin von Wuhan war ich sehr stolz, sagte sie.

Mehrere wissenschaftliche Teams schätzen, dass der Ausbruch bereits im Oktober 2019 begonnen haben könnte. Die ersten Fälle wären leicht zu übersehen gewesen: China steckte mitten in seiner schlimmsten Grippesaison seit mehr als einem Jahrzehnt. Offizielle Statistiken zeigen, dass es bis November 2019 in ganz China fünfmal so viele Influenzafälle gab wie ein Jahr zuvor. Im Dezember war es das Neunfache.

Eine am 25. Juni veröffentlichte Studie besagt, dass sich das Coronavirus möglicherweise im Oktober 2019 in China aufgehalten hat, zwei Monate bevor der erste Fall in Wuhan identifiziert wurde. (Reuters)

Einige US-Gesetzgeber fordern eine Untersuchung potenzieller Coronavirus-Infektionen bei den Military World Games. Es war nur eines von mehreren internationalen Ereignissen in Wuhan in diesem Herbst, von denen jedes ein potenzieller Weg für ein Virus nach Übersee war. Mit 11 Millionen Einwohnern hat Wuhan mehr Einwohner als New York City.

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Im September 2019 besuchte Bundeskanzlerin Angela Merkel Wuhan. In den folgenden Wochen veranstaltete Wuhan die Military World Games, Asiens größte Automobilausstellung, ein globales Brückenbauerforum, ein internationales Treffen der Materialwissenschaften und ein Wiedersehen von Alumni der Peking-Universität. Noch am 20. Dezember, als eine Gruppe von Arbeitern auf dem Fischmarkt erkrankte, waren Alibaba-Gründer Jack Ma und der Gründer der Smartphone-Marke Xiaomi Lei Jun zu einer Wirtschaftskonferenz in Wuhan.

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Es gab erste Gerüchte. Eine Einwohnerin von Wuhan, Stella Zhou, erinnerte AlcoholtogO daran, dass sie am 8. Dezember 2019, am selben Tag, an dem Patient S01 erkrankte, und fast einen Monat vor der offiziellen Ankündigung in einer Kindertagesstätte von einer mysteriösen Lungenentzündung gesprochen hatte. Ein anderer Bewohner, Zhu Wei, sagte, dass einige frühe Fälle wahrscheinlich nicht diagnostiziert wurden.

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Alle um mich herum haben das Gefühl, dass die tatsächliche Zahl weit über der offiziellen Zahl liegt, sagte Zhu. Anfangs gab es viele, die keine Möglichkeit hatten, sich testen zu lassen oder sich nicht medizinisch behandeln zu lassen.

Der WHO-Bericht erwähnt früher verdächtige Patienten, sagte jedoch, dass sie nicht für Interviews zur Verfügung gestellt wurden.

In ihren Folgeempfehlungen forderten die WHO-Experten eine Überprüfung der frühen Blutproben aus dem Wuhan Blood Center und der Krankenakten der Military World Games. Die WHO antwortete nicht auf Fragen, ob diese Überprüfungen stattgefunden haben. Das Wuhan Blood Center, das Wuhan CDC und das CDC der Provinz Hubei reagierten nicht auf Anfragen nach Kommentaren.

Für den größten Teil des Jahres 2020 wurde angenommen, dass der früheste Fall ein Einwohner von Wuhan war, der am 1. Dezember 2019 erkrankte. Dies wurde im WHO-Bericht überarbeitet: Er wurde festgestellt, dass er Anfang Dezember an einer anderen Krankheit gelitten hat und sich später mit dem Coronavirus infiziert hat Monat mit seiner Frau in einem Familiencluster.

Die Revision machte den Buchhalter mit dem Nachnamen Chen mit dem 8. Dezember 2019, dem Symptombeginn, zum offiziellen ersten Fall.

Auf der Jagd nach losen Enden

Bis November 2019 hatte das Coronavirus wahrscheinlich eine kleine Anzahl von Menschen in Wuhan infiziert, sagen Wissenschaftler. Die Stadt war voller Aktivität und schuf endlose Wege, die ein Virus durchqueren konnte.

Am 2. November setzte sich eine Handvoll italienischer Austauschstudenten an hellblauen Schreibtischen einer Universität in Wuhan, um sich in chinesischer Kalligraphie zu versuchen. In der nächsten Woche versammelten sich 2.000 Menschen in Hanfu, den fließenden alten chinesischen Gewändern, zu einem Fest am Gelben Kranichturm. Später im November besuchten rund 200.000 Menschen, darunter Besucher aus 20 Ländern, eine Landwirtschaftsausstellung.

In diesem Monat besuchte ein chinesischer Naturschutzwissenschaftler routinemäßig den Huanan-Markt, den er zwei Jahre lang verfolgt hatte, und bestätigte, dass dort immer noch Wildtiere unter schlechten hygienischen Bedingungen verkauft werden, wie sein Team später in der Zeitschrift Scientific Reports schrieb.

Und am 19. November 2019 veranstaltete das Wuhan Institute of Virology eine jährliche Sicherheitsschulung für Mitarbeiter. Der stellvertretende Sicherheitsdirektor Hu Qian besprach Sicherheitsprobleme, die bei Audits im vergangenen Jahr festgestellt wurden, so Ein Eintrag auf der Website des Instituts.

Auf Fragen, welche Sicherheitsmängel bei den Audits festgestellt wurden, hat das Institut nicht geantwortet. Seine Führung hat vehement bestritten, vor der Pandemie oder dem Auftreten von Laborlecks auf SARS-CoV-2 gestoßen zu sein.

Der WHO-Bericht bezeichnete die Theorie eines Laborlecks, das die Pandemie auslöste, als äußerst unwahrscheinlich. Eine Reihe von Wissenschaftlern haben seitdem gesagt, dass sie glauben, dass dies weiterhin möglich ist, darunter Jesse Bloom, ein Computerbiologe am Fred Hutchinson Cancer Research Center in Seattle.

Die Ursprünge von SARS-CoV-2 bleiben unklar, wobei die beiden plausiblen Theorien eine natürliche Zoonose oder ein Laborunfall sind, sagte Bloom.

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Die Herkunftssuche wurde durch spärliche frühe Informationen behindert, von denen einige unzuverlässig waren oder fehlten.

Die Online-Archive zweier staatlicher Lokalzeitungen, der Hubei Daily und Chutian Metro Daily, sind nach Überprüfungen von The Post vor dem 5. November 2019 nicht mehr zugänglich. Der Herausgeber der Zeitungen reagierte nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

Bloom sorgte letzten Monat für Aufsehen, als er ankündigte, 13 frühe genetische Sequenzen des Coronavirus wiederzufinden, die von Forschern in Wuhan aus unbekannten Gründen aus einer Datenbank gelöscht worden waren.

Als Wissenschaftler müssen wir Wege finden, mehr Daten über die frühesten Fälle zu erhalten, sagte er.

Pond, der Professor der Temple University, sagt, Blooms Papier habe unterstrichen, wie wenig Daten zu den frühen Tagen der Pandemie existieren. Diese wiederhergestellten Sequenzen füllen einige Lücken in ihrer Rekonstruktion der Entwicklung des Virus und bestärken die Theorie, dass der Huanan-Markt nicht die einzige Quelle des Ausbruchs war, sagte er.

Bereits 13 neue Sequenzen, die, wenn man darüber nachdenkt, eine winzige Menge sind, können das Verständnis des Ursprungs der Pandemie ziemlich erheblich verändern, sagte Pond.

Alicia Chen, Stefano Pitrelli, Pei Lin Wu und Emily Rauhala haben zu diesem Bericht beigetragen.

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