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Wie zwei junge Mathematik-Freaks das Rätsel um die Covid-19-Toten in Mexiko-Stadt gelöst haben

MEXIKO-STADT – Das Geheimnis tauchte zu Beginn der Pandemie auf. Krankenhäuser waren mit Coronavirus-Opfern überfüllt, aber die offizielle Zahl der Todesopfer in Mexiko-Stadt erschien verdächtig niedrig. Eines Nachmittags saß Laurianne Despeghel, eine 31-jährige Wirtschaftsberaterin, an ihrem Esstisch und klickte auf ihrem Laptop von Diagramm zu Diagramm und überlegte, wie man die tatsächliche Maut ermitteln könnte.

Ich glaube, die Daten existieren, schrieb sie an Mario Romero Zavala, einen befreundeten Mathematikfreak. Sie hatte gehört, dass Sterbeurkunden in einer Datenbank des Standesamtes der Stadt gespeichert waren. Aber es wäre schwer zu knacken. Einen Tag später meldete sich Romero Zavala mit einer Idee zurück. Ich werde mich beeilen, schrieb der 37-jährige Softwareentwickler. Ich denke, morgen früh werden wir die Daten haben.

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BEEINDRUCKEND !!! Despeghel getippt.

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So begann ein Katz-und-Maus-Spiel mit der Regierung, das fast ein Jahr dauern sollte und das Paar zu nationaler Bekanntheit katapultierte. Nur wenige Tage nach ihrem Gespräch kamen sie zu dem Schluss, dass in Mexikos Hauptstadt waren rund 8.000 weitere Menschen gestorben in den ersten fünf Monaten des Jahres 2020 im Vergleich zu den Vorjahren. Bis Februar 2021 würden sie 83.235 zusätzliche Todesfälle zählen – mehr als das Doppelte der von der Regierung bestätigten Gesamtzahl der Todesfälle durch Covid-19.

Die einzigen beiden Krankenhäuser im ländlichen Imperial County in Südkalifornien mussten am 19. Mai 2020 ihre Türen für neue Coronavirus-Patienten schließen. (Reuters)

Auf der ganzen Welt haben Detektive der Bürger versucht, den wahren Tribut der Pandemie zu entdecken. Da die Zahl der Todesopfer in die Höhe geschossen ist, haben sie Regierungen in den Schatten gestellt, die langsam oder nicht bereit waren, das Ausmaß der Tragödie zu melden.

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Im Iran haben Journalisten der Der persische Dienst der BBC hat Daten aufgespürt Im vergangenen Sommer zeigte sich, dass die Todesfälle durch Coronaviren fast dreimal so hoch waren wie die öffentlich veröffentlichte Zahl. In Nicaragua, eine Bürgerinitiative, zählte mehr als 3.000 Todesopfer mit Covid-19-Symptomen . Die offizielle Bilanz war 179.

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Selbst entwickelte demokratische Länder haben Mühe, mit den Todesfällen durch Covid-19 Schritt zu halten. Die Herausforderungen reichen von fehlenden Tests über Fehldiagnosen bis hin zu langsamen Sterberegistersystemen. Um das beste Gefühl für den Tribut der Pandemie zu bekommen, Wissenschaftler wenden sich an Übersterblichkeit , der Unterschied in der Gesamtzahl der Todesopfer im Vergleich zu den Vorjahren. Es umfasst Menschen, die durch Covid-19 getötet wurden, und indirekte Opfer – zum Beispiel Patienten, die in überlasteten Krankenhäusern keine Behandlung wegen anderer Probleme erhalten können.

In Mexiko war die Berechnung der Todesopfer besonders anspruchsvoll. Die Reaktion auf die Pandemie wurde von hochqualifizierten Wissenschaftlern geleitet, darunter die linke Bürgermeisterin von Mexiko-Stadt, Claudia Sheinbaum, die in Energietechnik promoviert hat. Sie haben detaillierte Sterblichkeitsberichte erstellt, sie jedoch lange nach der Tat veröffentlicht und gleichzeitig weitaus niedrigere tägliche Gesamtzahlen bestätigter Covid-19-Todesfälle angekündigt. Das hat zu dem Verdacht geführt, dass die Regierung das Ausmaß der Katastrophe verschleiert.

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Auf der ganzen Welt ist die Zahl der Covid-19-Todesfälle – die auf Fernsehbildschirmen aufgeflasht und in Zeitungen mit Schlagzeilen versehen wurde – zu einem wichtigen Barometer der tiefgreifendsten globalen Gesundheitskrise seit einem Jahrhundert geworden. Selten hatte eine einzige Person eine solche Macht, die Öffentlichkeit zu beeinflussen oder die Regierungspolitik zu lenken. Das dachten sich Despeghel und Romero Zavala, ein Bitcoin-Enthusiast und Tech-Unternehmer, als sie sich letzten Mai in einer WhatsApp-Chat-Gruppe trafen.

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Wir wollten sagen, wir werden die Nummer finden, sagte Despeghel in einem Interview. Es blieb also nicht in der Luft.

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Ihr erster Hinweis kam aus einem Bericht einer Bürgergruppe, Mexikaner gegen Korruption und Straflosigkeit , herausgegeben am 18. Mai. Seine Ermittler gaben heraus, dass es in Mexiko-Stadt mindestens 4.577 bestätigte oder vermutete Covid-19-Todesfälle gab – das Dreifache der offiziellen Zahl. Ihre Quelle war eine Fundgrube von durchgesickerten Sterbeurkunden. Um die Echtheit der Dokumente zu bestätigen, überprüften sie eine Stichprobe mit dem Standesamt der Stadt und nutzten eine Funktion auf ihrer Website, um Kopien von Sterbeurkunden zu erhalten.

Am nächsten Tag saß Despeghel in ihrer Wohnung und studierte den Bericht der Gruppe. Sie liebte Mathematik seit ihrer Kindheit in Frankreich, ihre Ordnung und unnachgiebige Disziplin, und lernte ihren mexikanischen Ehemann an der London School of Economics kennen. Zahlen sind mein Ding, sagte sie. Jetzt, an diesem Dienstagnachmittag, untersuchte sie, wie die Antikorruptionsermittler in das Standesamt eingedrungen waren. Sie tippten einfach die Zahlen aus einer Sterbeurkunde ein, und es erschien – ein bisschen wie das Herunterladen einer Bordkarte mit einer Flugbestätigungsnummer.

Das Problem war, dass Sie die Informationen für jede der Sterbeurkunden brauchen, sagte Despeghel zu Romero Zavala.

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Das hielt ihn nicht davon ab, mit der Site zu spielen und Zahlen einzugeben. Als Sohn eines Ingenieurs war Romero Zavala seit seiner Kindheit vom Internet fasziniert und verbrachte heiße Nachmittage in Yucatán auf dem Desktop-Computer seiner Familie. Seine erste Liebe war nicht Mathe, sondern Final Fantasy VII. Websites wie die Standesamtsseite waren eine andere Art von Herausforderung.

Ich bin wirklich fasziniert, er tippte um 17:09 Uhr an Despeghel.

Drei Minuten später bemerkte er etwas Seltsames. Die Sterbeurkunden wurden in aufsteigender Reihenfolge von jedem der 52 Standesämter der Stadt ausgestellt, beginnend mit Nr. 1 im Jahr 2020. Ein Anfängerfehler, wenn dies die Entscheidung des Programmierers war, bemerkte Romero Zavala. Und dann traf es ihn: Sie mussten nur in jedem Amt das Zertifikat mit der höchsten Nummer ermitteln. Addieren Sie sie, und Sie hätten die Zahl der Todesopfer in Mexiko-Stadt.

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Ein Algorithmus könnte die Arbeit erledigen. Romero Zavala, ein Absolvent des renommierten mexikanischen Tec de Monterrey, hat es schnell geschrieben. Es würde sich wie ein Bürger verhalten, der eine Kopie einer Sterbeurkunde sucht, aber das System mit immer raffinierteren Vermutungen über die Spitzenzahlen bombardieren würde.

Fünf Tage später, an einem Sonntagnachmittag, warf Sebastián Garrido einen Blick auf seine E-Mail. Er war Redakteur des Datenblogs bei Nexos, einem mexikanischen Magazin. Er hatte noch nie von diesen beiden jungen Datenexperten gehört, war aber fassungslos über ihre Meinung. Romero Zavala und Despeghel hatten von Januar bis 20. Mai 8.072 zusätzliche Todesfälle in der Hauptstadt festgestellt, während die Regierung nur 1.832 Covid-19-Todesfälle bestätigt hatte. Es gebe keine andere Informationsquelle, die nahe kam, sagte er. Der am 25. Mai veröffentlichte Blogbeitrag explodierte in den sozialen Medien und breitete sich überall aus die mexikanische und internationale Presse .

Als Romero Zavala zwei Tage später zum Standesamt zurückkehrte, wurde er mit einem Captcha begrüßt – einer dieser Roboterboxen, die automatisierte Benutzer blockieren sollen. Er und Despeghel würden ihre nachfolgenden Updates für Nexos von Hand machen müssen. Bis zum 7. Juni fanden sie 17.310 zusätzliche Todesfälle in der Stadt. Das sprang auf 22.705 at Ende Juni. Bis Ende August war die Gesamtzahl auf über 31.000 gestiegen.

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José Pepe Merino, 46, leitete die Datenagentur von Mexiko-Stadt. Homosexuell, Atheist, Sozialist, Politologe, erklärt seine Twitter-Biografie . Er war ein ausgesprochener Verfechter der Transparenz in einem Land, das noch immer von seiner autoritären Vergangenheit überschattet wird. Als Akademiker hatte er 2016 den Datenblog bei Nexos gegründet. Im nächsten Jahr leitete er einen kühnen Versuch, Informationen aus einer Regierungsdatenbank von 32.000 verschwundenen Personen zu extrahieren. Dann umarmte er die linke Bewegung von Andrés Manuel López Obrador, der 2018 die Präsidentschaft gewann.

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Merino war stolz auf seine hochmoderne Arbeit. Zu Beginn der Pandemie stellte seine Agentur eine Website vor, auf der die Zahlen der Covid-19-Fälle, Tests und Krankenhauseinweisungen aufgeführt sind – die erste Datenbank dieser Art im Land, sagte er auf einer Pressekonferenz. Aber die Zahlen zur Übersterblichkeit der Stadt hinkten hinterher. Beamte arbeiteten an einer ausgeklügelten Methodik und analysierten Alter, Geschlecht und Todesursache. Es ist nicht nur so, als würde man Informationen in einen Blog einfügen, bestand Merino darauf. Schließlich, zwei Monate nach der Veröffentlichung des Nexos-Artikels, Der erste Bericht der Stadt ist erschienen . Die Gesamtzahl der Todesfälle unterschied sich um weniger als 2 Prozent von denen von Romero Zavala und Despeghel.

Im August veröffentlichte die Stadt ihre vollständige Datenbank der Todesfälle, die von Ausweisen befreit wurde. Das ist etwas, was man normalerweise zwei Jahre warten muss, bis die Regierung es produziert, sagte Merino in einem Interview.

Tatsächlich bewegte sich Mexiko bei der Verarbeitung von Sterbestatistiken im Allgemeinen in einem eiszeitlichen Tempo. Es war kaum allein. Sterblichkeitsdaten sind weltweit eine Art großes schwarzes Loch, sagte Andrew Noymer, ein Epidemiologe an der University of California in Irvine, der sich auf die Sterblichkeitsraten durch Pandemien spezialisiert hat. Selbst die US-amerikanischen Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten brauchten normalerweise Monate, um Todesstatistiken zu erstellen. Als die Coronavirus-Fälle anstiegen, die CDC hat das auf eine Woche reduziert.

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In Mexiko waren die Daten besonders wichtig. Die Zahl der täglich angekündigten Covid-19-Todesfälle war aufgrund mangelnder Tests und einer großen Anzahl von Todesfällen zu Hause eine enorme Unterzahl. Aber im Oktober hörten Romero Zavala und Despeghel auf, ihre Artikel zu veröffentlichen. Ihre zeitraubende Detektivarbeit war nicht nötig, dachten sie. Die Stadt hatte versprochen, wöchentliche Aktualisierungen ihrer Sterblichkeitsdaten zu veröffentlichen.

Kurz vor Weihnachten kehrte das Paar zurück nach die Webseite der Stadt für Übersterblichkeit . Über der Stadt tobte eine Rekordwelle von Infektionen. Aber zu ihrem Erstaunen gab es seit fast einem Monat kein Update mehr. Und das Standesamt war offline.

Können Sie bitte erklären, warum die Seite nicht mehr funktioniert? Romero Zavala hat getwittert bei Merino. Er antwortete, dass die Server überlastet seien und repariert würden. Was die wöchentlichen Updates anbelangt, sagten Stadtbeamte, dass sich die Verarbeitung der Informationen als zu kompliziert herausstellte, um dies schnell zu tun. Wir haben nie Informationen versteckt oder modifiziert, twitterte Merino.

Die Verzögerung war nur ein Problem. Die Berichte der Stadt hatten durchweg ein vergleichsweise optimistisches Bild gezeichnet und sich auf den Rückgang der Todesfälle nach einem ersten Coronavirus-Höchststand im Mai konzentriert. Romero Zavala und Despeghel hoben ein beunruhigenderes Muster hervor. Anders als in New York oder Madrid sind die Todesfälle in Mexiko-Stadt nach dem anfänglichen Anstieg der Pandemie nicht gesunken. Stattdessen, die Zahlen treffen auf ein Plateau . Die Hauptstadt steckte fest und verursachte Woche für Woche mindestens 50 Prozent mehr Todesfälle als normal, wie ihre Nexos-Studien ergaben.

In einem (n wissenschaftliche Arbeit herausgegeben im März , bestätigten hochrangige Regierungswissenschaftler den Trend im Wesentlichen. Die Sterberaten in Mexiko seien im Vergleich zu anderen Ländern monatelang erhöht geblieben, schrieben sie. Behörden führen die hohe Sterblichkeit auf die Dichte der Hauptstadtregion, weit verbreitete Komorbiditäten wie Diabetes und Herzkrankheiten und die Notwendigkeit, dass arme Menschen zur Arbeit gehen. Kritiker haben auf einen Mangel an Tests und finanzieller Unterstützung hingewiesen, damit die Menschen zu Hause bleiben können.

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Das Ergebnis war jedenfalls verheerend. Für 2020 und die ersten neun Wochen des Jahres 2021 gilt: laut Regierungsberichten , das Land, angeführt von Mexiko-Stadt, erlitt erstaunliche 444.722 mehr Todesfälle als üblich.

Merino sagte, es sei nicht fair, die Gesamtzahl der Todesopfer in der Hauptstadt zu betrachten, da bis zu 30 Prozent derjenigen, die in seinen Krankenhäusern an dem Coronavirus gestorben sind, in anderen Bundesstaaten lebten. Und er bestritt, dass Mexiko-Stadt die weltweit höchste Übersterblichkeitsrate aufwies, wie die Nexos-Artikel nahelegten. Sie ignorieren völlig die Hunderte von Städten, die die Daten nicht melden, sagte er. Tatsächlich berechnen selbst einige große Länder – wie Indien, wo ein Ausbruch jetzt weltweite Rekorde aufstellt – keine Statistiken über Übersterblichkeit.

Im Januar war Romero Zavala frustriert. Er und Despeghel hatten ihre regulären Posten bei Nexos wieder aufgenommen. Aber jede Woche wird es schwieriger, die Zahlen zu melden, er hat getwittert . Vielleicht hatte ihre Arbeit die Regierung angespornt, etwas transparenter zu sein. An der mexikanischen Coronavirus-Politik gab es jedoch keine wesentlichen Änderungen. Um ehrlich zu sein, schrieb er, bin ich jetzt von Wut motiviert.

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Im März tauchten dann auf der Seite des Standesamtes zwei neue Kästchen auf.

Um eine Sterbeurkunde zu erhalten, mussten Sie nun den Vor- und Nachnamen des Verstorbenen eingeben. Romero Zavala und Despeghel wurden effektiv ausgesperrt. Sie hatten nie nach der Identität der Toten gesucht – nur nach den Zahlen. Aber die Beamten waren besorgt über ihren Zugang zur Datenbank. Warum muss jemand den Namen des Sterbenden und die Wohnadresse kennen? sagte Merino. Das sind heikle Informationen.

Nach 10 Monaten war die Zusammenarbeit zwischen Romero Zavala und Despeghel beendet. Auch für Mexiko-Stadt war eine Ära zu Ende gegangen. Zum ersten Mal seit fast einem Jahr verzeichnete die Hauptstadt drei Tage hintereinander ohne zusätzliche Todesfälle. Als die berühmten lila Jacaranda-Bäume der Stadt blühten, kamen ihre erschöpften Bewohner aus einer Sperrung, die vor Weihnachten begonnen hatte.

Die Pandemie hatte sich beruhigt – vorerst.

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