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Die Europäer im Mittelalter verstanden nicht, wie sich die Pest ausbreitete. Ihre Reaktion war jetzt nicht so anders als unsere.

FLORENZ – Als die neue Krankheit zum ersten Mal auftauchte, war wenig klar, außer der Tatsache, dass sie mit erschreckender Geschwindigkeit tötete. Fast sichere Todesfälle vergingen vier Tage oder weniger nach den ersten Symptomen. Die Ärzte waren hilflos. Diese Stadt wurde bald mit Leichen überschwemmt. Arbeiter in Kirchhöfen gruben Gruben bis zum Grundwasserspiegel, schichteten Leichen und Dreck, noch mehr Leichen und Dreck.

Ein Schriftsteller dieser Zeit verglich die Massengräber mit Lasagne.

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Sieben Jahrhunderte später steht die Pest in Europa als Beispiel für eine schlimmste Pandemie – was passiert, wenn so viele Menschen so schnell sterben, dass einige das Ende der Menschheit vorhersehen. Nur wenige Orte waren härter betroffen als Florenz, dessen Bevölkerung 1348 um mindestens ein Drittel reduziert wurde und möglicherweise weit mehr .

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Wir hatten uns gedacht, dass eine Reise nach Florenz eine beruhigende Perspektive auf die Neuzeit bieten könnte – eine Gelegenheit, in einer Zeit zu verweilen, die offenkundig tödlicher und furchterregender war als die Coronavirus-Pandemie. Als wir jedoch mit Historikern sprachen und nach den bleibenden Spuren der Pest suchten, stach am meisten die Ähnlichkeiten im Abstand von 672 Jahren hervor.

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Ihre war ein mysteriöses Bakterium, das sich zu einer Zeit ausbreitete, als die Menschen die Übertragung von Krankheiten noch nicht verstanden; unseres, ein neuartiges Virus, das eine Welt infiltriert, die stolz auf ihr medizinisches Wissen ist. Aber in beiden Fällen war der erste Instinkt, Grenzen zu schließen, um die Krankheit in Schach zu halten. Als das nicht funktionierte, forderten Beamte strenge Regeln – aber nur einige Leute achteten darauf. Währenddessen häuften sich Verschwörungstheorien. Viele versuchten, Außenseiter oder Minderheiten für die Krankheit verantwortlich zu machen – im mittelalterlichen Europa oft Juden.

Seit den 1340er Jahren hat sich viel verändert, schrieb der Autor John Kelly in seinem Buchen auf die Pest, aber nicht die menschliche Natur.

Europas größte Nationen verhängen neue Beschränkungen, um die Ausbreitung steigender Coronavirus-Fälle inmitten der drohenden Wintersaison einzudämmen. (Reuters)

Damals wie heute waren die Menschen gespalten, wie sie der Bedrohung begegnen sollten. Einige in Florenz schlossen sich in ihren Häusern ein und lebten isoliert, so ein ausführlicher Bericht des Schriftstellers und Dichters Giovanni Boccaccio aus dem 14. Jahrhundert. Andere wagten sich in die Öffentlichkeit, bewaffnet mit Kräutern und Gewürzen, die die Luft reinigen sollten – eine mittelalterliche Version von HLK-Filtern und -Masken. Wieder andere waren unbekümmert in Bezug auf die Krankheit und gingen ihrem Leben nach, gesellten sich, tranken viel und stillten ihren Appetit mit allen verfügbaren Mitteln, schrieb Boccaccio.

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Niemand war sicher, und Isolation war in einer dicht besiedelten Stadt kaum ein Schutz. Aber die Menschen, die sich in Gruppen versammelten, hofierten ein größeres Risiko. Marchionne di Coppo Stefani, ein wohlhabender Florentiner, schrieb von gewagten Dinnerpartys, bei denen ein Gastgeber 10 Freunde versammeln würde, mit Plänen, sich am nächsten Abend wieder zu treffen.

Beim nächsten Abendessen, sagte Stefani, fehlten manchmal zwei oder drei.

Das Schlimmste war, dass viele in einer offensichtlichen Parallele zur Gegenwart ihre letzten Momente von allen anderen abgeschnitten hatten, so die Berichte aus der Zeit. Während der Pest waren diese einsamen Todesfälle nicht das Ergebnis von Protokollen der öffentlichen Gesundheit, sondern das Produkt reinen Terrors. Menschen waren nach Auftreten der Symptome eine tödliche Gefahr für ihre Umgebung. In einigen Fällen verließen Familienmitglieder kranke Angehörige, sogar Kinder. Ihr Tod wurde erst bemerkt, als Nachbarn die verwesenden Leichen rochen.

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Viele verließen dieses Leben, schrieb Boccaccio, ohne überhaupt jemanden als Zeugen zu sehen.

Auf der Suche nach Spuren der Pest

Die Pest peitschte Europa über Jahrhunderte hinweg immer wieder aus – verwüstete London in den 1660er Jahren und Marseille, Frankreich im Jahr 1720 – aber nichts war schlimmer als das, was in den späten 1340er und frühen 1350er Jahren heimgesucht wurde, als die Krankheit fast den gesamten Kontinent betraf und Dutzende von Menschen tötete Millionen von Menschen. Dies war Europas erste Welle. Florenz war einer der Hot Spots.

Um zu verstehen, wie es damals war, haben wir Donatella Lippi, Professorin für Medizingeschichte an der Universität Florenz, als Reiseleiterin engagiert. Und an einem Vormittag führte sie uns durch die Stadt, die in der touristenfreien Stille der Coronavirus-Pandemie wie eine unberührte mittelalterliche Theaterkulisse aussah.

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Im Jahr 1348, sagte sie, befand sich die Stadt in einem eigenen Zustand der Beinahe-Sperrung. Die Gasthäuser waren geschlossen. Auch die Werkstätten schlossen.

Ich stelle mir Florenz in dieser Zeit nachts vor, sagte Lippi. Die Stadt war in Dunkelheit getaucht.

Reaktion der königlichen Familie auf die Krone

Die Leute gerieten in Panik. Es war unklar, wie sich die Krankheit ausbreitete – aber es bestand kein Zweifel, dass die Nähe zu anderen ein Risiko darstellte. Auch Tiere – Ochsen, Hunde, Schweine – starben. Die Leute fragten sich, ob es eine Vergeltung Gottes war. Sie beteten und leugneten die Sünde. Sie waren besessen von der Luft und benutzten Düfte und Feuer, um tödliche Dämpfe abzuwehren. Sie vermuteten meistens; Wissenschaftler würden erst 500 Jahre später wissen, was die Pest tatsächlich verursacht hat – wie die Bakterien durch Ratten und Flöhe verbreitet wurden.

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Unter den damaligen Krankenhäusern in Florenz nahm zumindest eines Kranke auf, nur ein kleines Gebäude mit wenigen Betten. Lippi führte uns um eine Straßenecke und da war es: jetzt eine Einrichtung, die sich über einen Großteil eines Stadtblocks erstreckt, mit einem weißen Zelt draußen, einem Screening-Bereich für potenzielle Coronavirus-Patienten.

Lippi führte uns durch den mit Fresken verzierten Eingang, mehrere Korridore entlang, zu einem ruhigen Hof, der mit struppigem Gras bedeckt war. Sie erklärte, dass Bagger im 18. Jahrhundert Schicht um Schicht menschlicher Knochen entdeckten – Krankenhaustote, die von Familienmitgliedern nicht beansprucht wurden. Einige Knochen stammen aus dem 13. Jahrhundert, was bedeutet, dass sie möglicherweise an der Pest gestorben sind.

Wahrscheinlich, sagte Lippi. Wir wissen es nicht genau.

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Was sie mit Sicherheit weiß, ist, dass in der ganzen Stadt Pestgruben ausgehoben wurden und alle üblichen Bräuche für gemeinsames Trauern und Trauern zusammenbrachen. Mangels Familienumzügen übernahmen verzweifelte Totengräber den Transport der Leichen und warfen sie in Massengräbern.

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Lippi sagte, sie habe vor der Coronavirus-Pandemie die Pest mit der Distanz einer Historikerin studiert. Aber sie dachte an die Gruben der Pestopfer im März, als in Italien jeden Tag Hunderte an Covid-19 starben, der Krankheit, die durch das neuartige Coronavirus verursacht wurde, als Krematorien nicht mithalten konnten und Militärlastwagen in die Stadt Bergamo, um die Toten abzutransportieren.

Es ist eine sehr enge Verbindung, sagte sie.

Dem Tod entkommen, indem man die Stadt verlässt

Zu einer Zeit, als die Menschen mit Trial-and-Error-Strategien versuchten, der Krankheit zu entgehen, schien nur eines zu funktionieren: Wenn die Pest in deiner Stadt angekommen ist, lass alles fallen, fliehe vor den Menschenmassen und flüchte aufs Land.

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Boccaccios Meisterwerk, The Decameron, wurde mehrere Jahre nach der Krankheit in Florenz geschrieben und beschreibt einen fiktiven Kurzurlaub: 10 junge Charaktere verlassen die von der Pest heimgesuchte Stadt und machen sich auf den Weg in die Hügel.

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Der Ort, an dem sie Zuflucht suchten, war höchstwahrscheinlich Fiesole, eine Stadt etwa zehn Kilometer nordöstlich von Florenz. Also folgten wir eines Morgens – versuchend, uns eine solche Flucht besser vorzustellen – denselben kurvenreichen Straßen aus der Stadt, die terrassierten Hügel hinauf, vorbei an ein paar Luxushäusern. Fiesole ist im Grunde ein hochgelegener Florentiner Vorort geworden.

Während der gesamten Coronavirus-Pandemie gab es Berichte über Menschen, die ihre eigenen Landflüge in Sicherheit brachten – New Yorker, die in die Hamptons aufbrachen, britische Städter, die Ferienhäuser suchten. Die Leute machten fast dasselbe wie die Charaktere von Boccaccio. Inmitten des Coronavirus-Notfalls flohen sie sogar aus Florenz nach Fiesole.

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Wir fanden uns bald in einer ockerfarbenen Villa wieder und unterhielten uns mit Simone Cerrina Feroni, 62. Er lebte nicht dort. Es war das Haus seiner Ex-Frau. Aber als sich Italiens Coronavirus-Krise in diesem Frühjahr verschärfte, lud ihn seine Ex-Frau ein, seine Wohnung in Florenz zu verlassen. Er hatte eine Herzkrankheit. Er wäre sicherer weg von den Massen.

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Er sagte ja und verbrachte die nächsten 50 Tage mit seiner Ex-Frau und ihrem Bruder in der Villa, wobei er das Anwesen fast nie verließ. Das Wetter sei mild, sagte er; die Luft, sauber. Sie hatten Mittagsessen mit formellem Tischgedeck und Abendessen draußen im Garten. Die Gefahr, sagte er, fühlte sich immer weit entfernt an.

Boccaccios Figuren aus dem 14. Jahrhundert verbrachten ihre Zeit im selbstgewählten Exil, indem sie Geschichten über Könige, Priester und Sex erzählten. Aber Cerrina Feroni sagte, seine Exfrau habe all seine Geschichten schon viele Male gehört, und er habe auch alle ihre gehört.

Stattdessen sahen sie sich während der Pandemie-Sperrung in Fiesole Netflix an.

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