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Auf einer Straße im Hochwasser Deutschlands: Terror, Überleben, Tragödie und das weggeschwemmte Haus

ALTENAHR, Deutschland — Die Seilbahn Straße ist nach einem Sessellift benannt, der einst hier startete und Touristen über die Ahr und die steilen Talufer mit Weinbergen hinauf beförderte.

Obwohl der Lift vor drei Jahren stillgelegt wurde, kommen Besucher immer noch ins Dorf Altenahr, etwa 32 km südlich von Bonn, um zu wandern, die Weine zu probieren und die raue Landschaft zu genießen.

Aber auch die szenische Topographie bringt Gefahren mit sich. Im steilen, felsigen Tal hat das Wasser bei anschwellender Ahr einfach keinen Platz, um sich auszubreiten. Der einzige Weg ist nach oben. So geschah es in der Nacht zum 14. Juli, als Hochwasser in Deutschland und Belgien Zerstörung anrichteten und mehr als 200 Menschen töteten. Mehr als 150 werden in Deutschland noch vermisst.

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Ob man in der Seilbahnstraße lebte oder starb, war eine Entscheidung in Sekundenbruchteilen oder einfach Glück: die Stärke der Fundamente eines Hauses oder ob man drei statt zwei Stockwerke hatte. Es gab Momente unglaublicher Tragödie, aber auch bewegende Überlebenskunststücke, so berichten Bewohner, die die schreckliche Nacht beschrieben, als die Ahr ihre Stadt verschluckte.

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16.00 Uhr, 14. Juli

No. 33 Seilbahn St.: Teresa and Roger Buchmann

Teresa und Roger Buchmann kauften 2014 Nr. 33. Ein Jahr später heirateten sie im Garten. Es ist das älteste Haus in diesem Teil der Straße, das in den 1950er Jahren mit drei Stockwerken und Dachboden erbaut wurde und mit einem grauen Ziegeldach bedeckt ist.

Sie gründeten im Erdgeschoss eine Frühstückspension namens Auf dem Land , oder In the Countryside, und servierten ihren Gästen frische Eier und Honig aus dem Bienenstock und dem kleinen Hühnerstall, der mit Herzen dekoriert war. Ihre Tochter Clara wurde 2017 geboren.

Das Leben war so gut wie es nur sein konnte, sagte Teresa, 38, die ursprünglich aus Gurnee, Illinois, nördlich von Chicago stammt. Sie ließ sich in Europa nieder, nachdem sie ihren 36-jährigen deutschen Ehemann 2011 in Polen kennengelernt hatte.

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Am Nachmittag holte sie Clara vom Kindergarten ab. Es regnete sintflutartig, und das Nachbardorf war bereits überflutet.

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Bei einem Rekordhochwasser im Jahr 2016 hatte das Wasser ihre Terrasse erreicht. Sie waren also nicht besonders besorgt über die neuesten Warnungen. Worüber wir uns Sorgen machten, waren unsere Besitztümer im Hof, sagte sie. Also haben wir alles nach vorne verlegt, wo es höher war. Das war der größte Witz unseres Lebens.

Innerhalb weniger Stunden raste die Ahr durch den Hühnerstall und stieg die Terrassentreppe hinauf. Als Clara aus der hinteren Veranda schaute, bemerkte sie, wie schnell es stieg.

Und zu meinen Bienen, sagte das Mädchen. Alles.

Teresa Buchmann filmte am Abend des 14. Juli Überschwemmungen im Hintergarten von Auf dem Land, dem Einfamilienhaus und der Frühstückspension. (Teresa Buchmann)

19 Uhr

No. 22 Seilbahn St.: Lukas, Elmar and Luzia Sermann

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Gegen 19 Uhr wurde der Familie Sermann klar, dass ihre Hochwasservorbereitungen nicht ausgereicht hatten.

Seit Generationen bauen die Sermanns im Ahrtal Wein an und pflegen Reben aus Spätburgunder, Pinot Madeleine und Deutschlands beliebtem Riesling. Lukas, 31, läuft jetzt das Weingut .

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Wie alle Liegenschaften diesseits der Seilbahnstraße, ihre Gebäude zurück auf die Ahr, normalerweise nur wenige Meter tief in dieser Kurve.

Nr. 22, mit Holzbalkon und rosa Blumen davor, verkauft die Familie ihren Wein. Lukas' Eltern Elmar und Luzia wohnen über dem Laden, ein paar Häuser weiter vom Produktionslager entfernt.

Lukas hatte sein Auto wegen der zu erwartenden Überschwemmungen bereits an eine höhere Stelle auf der Straße gebracht, zusammen mit der Traubenpresse. Sie stellten Maschinen auf Paletten auf.

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Aber das Wasser stieg schnell, und Lukas und Elmar, 61, machten sich auf den Weg, um einen Teil der Ausrüstung weiter die Straße hinauf in Sicherheit zu bringen, und ließen Luzia, 58, zu Hause an Nr. 22 zurück.

Es sei sehr schnell eskaliert, sagte Lukas. Die Strömung war zu stark, um nach Hause zu kommen. Auch der Weg zurück in die Stadt, ebenfalls tiefer gelegen, wurde gekürzt.

Es sei zu stark, um zurückzukommen, und zu gefährlich, um ins Zentrum zu gelangen, sagte er.

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Sie waren gestrandet und brauchten Schutz.

Sie hatten kaum eine Wahl. Sie kletterten auf ihre Ausrüstung und brachen in Ital ein. Eis-Cafe, die italienische Eisdiele Nr. 16.

Luzia wurde mit der Katze der Familie in Haus Nr. 22 allein gelassen und beobachtete, wie die Fluten höher kletterten.

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Nachdem Lukas Sermann und sein Vater am 14. Juli ihre Kellereiausrüstung auf eine höhere Ebene verlegt hatten, strandeten sie und brachen in eine Eisdiele ein, um Schutz zu suchen. (Lukas Sermann)

Luzia Sermann wurde während des Hochwassers am 14. Juli von ihrer Familie getrennt und allein mit ihrer Katze im Haus gefangen. (Luzia Sermann)

20 Uhr

No. 30 Seilbahn St.: Andreas Pätz

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Bis 20 Uhr weiter unten in der Hausnummer 30 war Andreas Pätz wegen des Hochwassers nach oben in die Seilbahn Gaststätte gezogen, ein Restaurant, das vor etwa vier Jahren geschlossen wurde.

Pätz, 61, und ein Verwandter waren vor dem Hochwasser losgezogen, um das Gebäude zu sichern und eine Absperrung zu errichten, von der sie hofften, dass sie es schützen würde. Der Ort hatte schon bessere Tage gesehen.

In dem zweistöckigen Gebäude befanden sich jedoch noch ein paar Ferienwohnungen und eine feste Mieterin, eine 88-jährige Frau, allen bekannt als Frau Lus. Einer ihrer Verwandten hatte geplant, sie abzuholen, schaffte es aber nicht rechtzeitig ins Dorf.

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Der selbstgebaute Hochwasserschutz war schnell untergetaucht. Kurz nach 20 Uhr war der erste Stock unter Wasser, und das Niveau stieg schnell in den zweiten.

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Frau Lus saß auf einem Tisch, damit sie nicht stehen musste, aber das Wasser erreichte ihre Brust. Das Flachdach des Gebäudes war die einzige Option.

Pätz versuchte, auf die Terrasse zu steigen, damit sie hinaufklettern konnten, aber die Strömung war zu stark.

Wir hatten eine Leiter. Ich habe es auf die Terrasse gestellt, um aufs Dach zu kommen, aber die Leiter wurde von der Strömung mitgerissen, sagte er. Keine Chance.

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Das Wasser stand ihnen bis zum Hals. Da hatten wir wirklich, wirklich Angst, Angst um unseren Tod, sagte Pätz.

Aber der Fluss hat seinen eigenen Weg gefunden. Riesige, entwurzelte Bäume krachten an der Seite des Gebäudes und klammerten sich dort fest. Pätz stieg aus einem Fenster, packte eines und zog sich aufs Dach. Seine Cousine schob Frau Lus hoch und Pätz zog. Alle schafften es, sich aufzuraffen.

21 Uhr

Nr. 33: Familie Buchmann

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Das Haus Buchmann war etwas höher als andere Orte auf der Straße. Aber um 21 Uhr das schlammige Hochwasser füllte das Erdgeschoss seit mehr als einer Stunde.

Teresa Buchmann schaute hinüber, um nach den Nachbarn in Haus Nr. 35 zu sehen. Das Paar nebenan war älter, um die 70 und die ersten Freundinnen auf der Straße gewesen. Sie waren im Grunde die Großeltern für unsere Tochter, sagte Teresa.

Nr. 35 war etwas näher am Wasser. Seine Haustür war bereits fast vollständig untergetaucht.

Als das Wasser anschwoll, hatten die Buchmanns ihnen ein Zeichen gegeben, herüberzukommen. Aber ihre Nachbarn beschlossen, dort zu bleiben. Jetzt war es zu spät.

Und dann wurde es immer schlimmer und schlimmer, sagte Teresa.

Ihre Häuser befanden sich nun praktisch mitten in einem reißenden Fluss. Das Geräusch war ohrenbetäubend.

Das Haus Nr. 35, das die Nachbarn der Buchmanns für ihren Ruhestand am Fluss gebaut hatten, hielt der Kraft einfach nicht stand. Um 21.43 Uhr Teresa machte ihr letztes Bild vom Haus ihrer Nachbarin. Das Wasser stand bis zu den oberen Fenstern. Und nicht lange danach sah sie entsetzt zu.

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Dieses Haus ist vor unseren Augen weggebrochen, sagte sie, brach ab und schwebte davon.

Sie sahen zu, wie es in der Strömung ihre Straße hinuntergetragen wurde. Sie konnten keine Spur von ihren Freunden sehen.

Und wir sagten: ‚Nun, das ist das Ende‘, sagte sie. Ich nahm an, sie wären sofort gestorben.

21.50 Uhr

Nr. 30: Pätz

Aber sie hatten es nicht.

Unten auf dem Dach des alten Restaurants Nr. 30 sah Pätz das Haus Nr. 35 vorbeischweben, das einst stand. Die Besitzer hätten es irgendwie geschafft, herauszuklettern und sich auf dem Dach festzuhalten, sagte er.

Die Frau von Nr. 35 schrie, ihr Mann hielt schweigend fest.

Ich kannte ihn persönlich. Ich habe ihn angesehen, sagte Pätz. Er sagte, er habe hilflos zugesehen, wie die Reste von Nr. 35 in die Ecke eines Weinguts der Familie Sermann krachten. Es drehte sich und brach auseinander und warf das Paar ins Wasser.

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Ich konnte die beiden nicht mehr sehen, sagte er. Ich konnte nichts mehr von ihnen sehen oder hören.

Aber er musste sich schnell auf sein eigenes Überleben konzentrieren. Auf dem Dach den Elementen ausgesetzt, versuchte Pätz, die Unterkühlung in Schach zu halten. Er und sein Cousin machten Übungen, um warm zu bleiben. Und das Wasser stieg ihnen immer noch die Schienbeine hinauf. Es gab nur eine höhere Stelle, eine rote Metallschornsteinabdeckung, die nur einen Fuß oder so höher als das Dach lag.

Wir sind alle auf den Schornstein gegangen, sagte er.

Frau Lus saß gebückt auf dem Schornstein. Regelmäßig zogen sie ihre durchnässte Kleidung aus und wrangen sie aus, bevor sie sie wieder anzogen. Sie kauerten sich zusammen und warteten im Meer aus Wasser.

21:55 Uhr

Nr. 16: Familie Sermann

In dem Eiscafé, in dem sie Zuflucht gesucht hatten, erlebte die Familie Sermann eine weitere Tragödie.

Lukas und sein Vater hatten sich zitternd in nassen Kleidern in Decken gehüllt, um sich warm zu halten. Um kurz vor 22 Uhr schaute Lukas auf der anderen Straßenseite zum Weineck, einem Weinladen in der Hausnummer 15, der von Bodo Laufer geführt wird, den Nachbarn sagen, er sei 80 Jahre alt. Er sah ihn im Fenster gegenüber.

Danach war alles voll Wasser und er war weg, sagte Lukas.

22:15 Uhr

Nr. 25 Seilbahn St.: Georgios Papageorgiou

Bei Nr. 25 hatte Georgios Papageorgiou das Dach durchschlagen. Papageorgiou, 51, der mit seinem Bruder und seiner Schwägerin auf der anderen Seite der Ahr eine griechische Taverne betreibt, lebte nicht auf der Straße. Er war in die Seilbahnstraße gegangen, um nach den alten Schwiegereltern seines Bruders zu sehen. Er dachte, er könnte helfen, ihren Keller auszupumpen, wenn er überflutet wird.

Seine 20-jährigen Zwillingsneffen schlossen sich ihm an. So auch zwei ihrer Freunde. Für einige der jüngeren Kohorten war es zunächst aufregend gewesen, als das Wasser in die Stadt floss.

Papageorgiou sagte, er habe allein in die Seilbahnstraße gehen wollen. Zu viele Menschen bedeuten zu viele Meinungen, sagte er. Aber sie wollten kommen.

Sie waren bald gefangen und wurden im Haus immer höher gezwungen, wobei sie Vorräte mitnahmen. Das Wasser brach durch die Haustür und ergoss sich über die Parkettböden.

Georgios Papageorgiou filmte am 14. Juli vom Dachboden seines Hauses, wo das Wasser seiner Familie bis zu den Knien reichte. (Georgios Papageorgiou)

Sie wurden in den Dachboden gezwungen, wo sie die Deckenbretter abrissen und die Dachziegel herausschoben.

Der Sonnenuntergang war gegen 21.30 Uhr gekommen. Als das Tageslicht verblasste, zog einer der Zwillinge, Niko, sein Handy heraus, um das Wasser um sie herum zu filmen. Es wird immer höher, sagte er. Vielleicht schafft es es über die Dachböden. Auch hier bricht das Dach ein.

Die Zwillinge und ihre Freunde tranken ein paar Drinks. Ihr 93-jähriger Großvater hatte sein Insulin nicht. Alle waren nass. Sie versuchten, ihre Telefonbatterien zu schonen.

23 Uhr

Das Wasser erreichte seinen Höhepunkt. Aber das wusste niemand auf der Straße.

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Ich dachte, ich würde sterben, sagte Teresa Buchmann auf Platz 33. Persönlich hatte ich nicht so viel Angst vor der Höhe des Wassers. Ich hatte Angst um die Stabilität des Hauses.

Sie waren auf den Dachboden gezogen und erzählten ihrer 3-jährigen Tochter, Clara, dass es ein Campingausflug war. Sie riefen ihren einzigen verbliebenen Nachbarn in Nr. 31 Unterstützungsbotschaften zu, die auch ein Loch in das Dach ihres Dachbodens schlugen.

Sie versuchten 33 Mal, vorbeifahrenden Hubschraubern zu signalisieren und die Notrufnummer anzurufen. Als sie das letzte Mal durchkamen, wurde ihnen gesagt, dass niemand kommen würde. Teresa schaute gelegentlich heraus, um den Wasserstand zu überprüfen.

Wir beide riefen unsere Eltern an und verabschiedeten uns, sagte sie. Ich rief meine Mutter in Amerika an und sagte: ‚Tut mir leid, dass ich das nicht überstehen werde.‘

Sie legten sich auf den Boden und beteten.

Auf dem Dachboden Nr. 25 verabschiedeten sich auch die Papageorgious.

Die Sermanns in der Eisdiele verloren gegen Mitternacht den Kontakt zu Luzia, zwei Häuser weiter bei Hausnummer 22. Das Signal war weg. Sie trösteten sich mit der Tatsache, dass das Haus ein drittes Stockwerk hatte.

Die Nachbarn benutzten Taschenlampen und Telefone, um sich über das Wasser zu signalisieren. Es ging um Solidarität. Und um jemandem zu zeigen, dass er noch lebt.

5 Uhr, 15. Juli

Auf Platz 25 jubelte Papageorgiou und klatschte, als es hell wurde. Er sah, dass das Trio auf der Spitze der Gaststätte Nr. 30 die Nacht überlebte. Er war sich nicht sicher, ob sie es tun würden.

Sie hatten noch mehr Glück als wir, sagte er.

Das Wasser ging zurück. Um 6 Uhr morgens filmte Papageorgiou sich und seine Neffen aus ihrem Loch, das aus dem Dachboden ragte. Die Überlebenden, sagte er.

Am Morgen des 15. Juli filmte Georgios Papageorgiou, wie das Hochwasser abfließt. (Georgios Papageorgiou)

Als die Helikopter endlich eintrafen, wurde die Gruppe auf dem Dach des alten Restaurants zuerst ausgeflogen – gegen Mittag. Papageorgiou und die anderen sechs an Nr. 25 waren die nächsten.

Andere Leute, die ihre Dachböden durchbrachen, wurden von Dächern geschleppt. Andere mussten warten, bis das Hochwasser weiter zurückging. Ohne Mobilfunkempfang und das Dorf im Chaos, dauerte es Stunden – und in manchen Fällen sogar Tage –, bis den Nachbarn klar wurde, wer gelebt und wer gestorben war.

Für Lucia Sermann bei Nr. 22 wusste sie erst, dass ihr Sohn und ihr Mann am Leben waren, als sie sie die Straße hinunterwaten sah. Wir sind praktisch geschwommen, sagte Lukas.

Die Buchmanns verließen schließlich Nr. 33, nachdem sie etwa 13 Stunden in ihrem Haus gefangen waren. Später an diesem Tag ging Teresa durch das Dorf und blieb kalt stehen.

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Oh, mein Gott, ich habe es verloren, sagte sie. Einfach nur weinen wie ein Baby, ihn umarmen. Ich dachte, ich träume.

Es war ihr Nachbar aus Nr. 35. Er erzählte ihr, was passiert war, nachdem das Haus weggefegt wurde. Als es gegen das Weingut prallte, wurde er ins Wasser geschleudert, schaffte es aber, sich an den Reben im Weinberg festzuhalten. Er war 72, aber fit. Er übte Karate.

Seine Tochter sagte, er wolle für diesen Artikel nicht interviewt werden, da er nicht sprechen wolle, bis seine Frau gefunden sei.

Es ist ein Wunder, anders kann man es nicht ausdrücken, sagte Teresa. Das ist ein Wunder, und dass hier überhaupt jemand überlebt hat. Es ist ein Wunder.

Die Folgen

Niemand weiß genau, wie hoch das Hochwasser stieg. Die Instrumente zur Messung des Wasserstands wurden beschädigt. Im Jahr 2016 erreichten die schlimmsten Überschwemmungen seit 100 Jahren einen Höhepunkt von etwa 12 Fuß. Diesmal seien es etwa 32 Fuß, sagte Cornelia Weigand, die Bürgermeisterin von Altenahr mit rund 1.800 Einwohnern.

Sie sagt, sie wisse nicht genau, wie viele Menschen aus ihrer Gemeinde gestorben seien, insgesamt vielleicht etwa zwei Dutzend. In der Seilbahnstraße sind mindestens drei Menschen ertrunken oder werden für tot gehalten: ein Witwer bei Nr. 29, der Weinladenbesitzer Laufer bei Nr. 15 und die Frau aus Nr. 35.

Niemand ist sich sicher, was mit den Häusern passieren wird. Einige Anwohner gehen davon aus, dass sie dem Erdboden gleichgemacht werden. Die Buchmanns ziehen trotzdem weiter. Sie sagen, dass sie nach dem, was sie erlebt haben, nicht in ihrem Haus bleiben können.

Papageorgiou und seine Familie versuchen, ihr griechisches Restaurant in Ordnung zu bringen.

Pätz sagt, die alte Seilbahn Gaststätte sei ohnehin auf dem Weg. Er erwartet nicht, dass seine Tante versucht, wieder aufzubauen.

Die Sermanns versuchen, wieder anzufangen, aber sie brauchen den Wiederaufbau der Stadt und der Straßen. Niemand weiß, wie lange es dauern wird.

Und bei Nr. 35 haben die ordentlich geschnittenen Büsche, die den Gartenweg säumen, irgendwie überlebt, führen aber jetzt zu einem kahlen Grundstück und nur einem Umriss des Hauses, das einst dort stand.

Katharina Köll hat zu diesem Bericht beigetragen. Bildbearbeitung von Chloe Coleman. Videobearbeitung von Alexa Juliana Ard.

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