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Fotos von Nazis im Vernichtungslager Sobibor sind die ersten ihrer Art

BERLIN – Historiker in Deutschland haben Hunderte von Fotos des berüchtigten Vernichtungslagers Sobibor und anderer wichtiger Stätten der nationalsozialistischen Vernichtungsmaschinerie ausgegraben, die jahrzehntelang in Alben des stellvertretenden Lagerkommandanten und auf dem Dachboden und in den Schränken des Einfamilienhauses aufbewahrt wurden.

Bisher waren nur zwei Bilder von Sobibor im Archiv vorhanden war. Die SS zerstörte das Todeslager – in einem sumpfigen Waldgebiet etwa 120 Meilen südöstlich von Warschau –, um Beweise für Massenmorde zu verbergen.

Historiker mussten sich auf Beschreibungen von Sobibor von Nazi-Tätern und einer Handvoll jüdischer Überlebender verlassen, die einen dichten Umkreis von Bäumen, ein 15 Meter breites Minenfeld jenseits von Stacheldrahtzäunen und einen schmalen Weg, der als Röhre bekannt war, die die Rezeption verband, beschrieben Bereich zu den Gaskammern.

Die Fotos, die am Dienstag nach dem 75. Jahrestag der Befreiung von Auschwitz in Berlin veröffentlicht wurden, zeigen erstmals SS-Führer und ihre Helfer in Sobibor.

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Die Bilder dokumentieren nicht die Gräueltaten, die sich dort abspielten – wie in einem Zeitraum von 17 Monaten mindestens 167.000 Juden in den Gaskammern ermordet und ihre Leichen später über einem Eisenbahnofen verbrannt wurden.

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Historiker in Deutschland und Washington beschreiben die Bilder vielmehr als eine verheerende Erinnerung daran, wie das Leben inmitten des industrialisierten Mordes weiterging. Die Fotos zeigen lächelnde deutsche Offiziere, die mit Ferkeln posieren und einem Akkordeonspieler zuhören. Einige nippen an Kristallgläsern, die ihren Opfern möglicherweise gestohlen wurden.

Es ist wirklich beunruhigend, sagte Andreas Kahrs, Historiker des Stanislaw Hantz Bildungszentrums in Deutschland, das geholfen hat, die Fotos zu sammeln und zu analysieren. Sie würden nie vermuten, dass es diese SS-Offiziere, die Wein und Bier trinken, in Sobibor gibt. Dann erkennt man den Kontext. Du weißt, sie picknicken, umgeben von den Habseligkeiten der Juden, die sie ermordet haben.

Ein Foto bietet einen Blick auf das Dach der Gaskammer von Sobibor sowie auf ein Gebäude, in dem jüdische Frauen gezwungen wurden, sich den Kopf zu rasieren. Ein anderer zeigt den freundlichen Eingang des Todeslagers, wo ein mit Kiefernzweigen gefüllter Zaun das Geschehen im Inneren verdeckt. Ein drittes zeigt SS-Offiziere, die trinken und grinsen auf einer Terrasse einer Kantine, die als Casino bekannt ist.

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Eine Happy Hour inmitten des Massenmords haben, notiert US-Holocaust-Gedenkmuseum Historikerin Edna Friedberg, die die Fotos begutachtete.

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Insgesamt sammelten Historiker 361 Fotos, darunter 62 aus Sobibor. Die Bilder gehörten Johann Niemann, einem der obersten SS-Offiziere des Vernichtungslagers, der seinen Aufstieg im Dritten Reich in zwei Fotoalben dokumentierte: eines in Kunstleder gebunden und mit dem Namen seiner früheren SS-Einheit geprägt, das andere mit einem Bild eines Segelschiffs auf dem Cover.

Er starb im Oktober 1943, als die 600 verbliebenen Gefangenen in Sobibor einen Aufstand organisierten, bei dem mehr als ein Dutzend deutscher Offiziere und Hilfswachen getötet wurden. Niemann, der damalige stellvertretende Kommandant, wurde mit dem Versprechen einer Lederjacke in die Schneiderkaserne gelockt und mit einer Axt am Kopf getötet.

Nach der Beerdigung eines Helden wurden seine Sachen an seine Frau geschickt. Die Fotografien kamen durch einen deutschen Historiker, Hermann Adams, ans Licht, der Niemanns Rolle im Holocaust erforschte und seine Nachkommen ansprach. Niemanns Enkel erklärte sich bereit, die Fotos öffentlich zu machen und für historische Forschungen zur Verfügung zu stellen, und Adams übergab sie 2015 dem Stanislaw Center. Ein Forscherteam fand letztes Jahr weitere Fotos und Dokumente im Haus der Familie.

Das Team kontaktierte das U.S. Holocaust Memorial Museum, denen die Fotos gegeben werden zu bewahren, zu studieren und möglicherweise der Öffentlichkeit zur Verfügung zu stellen.

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Uns fiel die Kinnlade herunter, weil Sobibor bis jetzt wirklich eine Art schwarzes Loch gewesen war, und hier war diese direkte, buchstäbliche Linse in diese Site, sagte Friedberg.

Die Fotos folgen Niemanns Teilnahme an Operation Reinhard , den geheimen SS-Plan zur Vernichtung der Juden im besetzten Polen. Zwischen 1942 und 1943 wurden mehr als 1,7 Millionen Juden ermordet.

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Zu Beginn des Krieges wurde Niemann ausgewählt, um Menschen mit Behinderungen und psychischen Erkrankungen, darunter auch Kinder, einzuschläfern. Ein Foto aus dem Sommer 1940 zeigt ihn vor einer Tankstelle in Deutschland, zusammen mit zwei anderen Männern auf einem Kanu kauernd.

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Weil er so bereit war, diese schrecklichen, schrecklichen Verbrechen zu realisieren, wurde er erneut ausgewählt, sagte Martin Cüppers, ein am Projekt beteiligter Historiker der Universität Stuttgart .

1942 wurde Niemann in das Vernichtungslager Belzec gebracht.

Später in Sobibor wird Niemann gezeigt, wie er auf einem Pferd auf der Rampe posiert, mit der verängstigte Juden von ankommenden Zügen zu den Gaskammern transportiert werden.

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Zehntausende unschuldiger Menschen gingen in den Tod, und für ihn war es nur eine Bühne, um für einen Eitelkeitsschuss zu posieren, sagte Friedberg.

Besonders interessant für Historiker waren Niemanns Fotos von Hilfswachen aus einem SS-Ausbildungslager im nahegelegenen polnischen Dorf Trawniki. In den Todeslagern waren nur wenige deutsche Offiziere besetzt. Stattdessen, sagen Historiker, verließ sich die SS auf Männer aus Trawniki, um Gefangene zu bewachen und die Gaskammern zu bedienen.

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Mehr als 400 von Trawniki ausgebildete Wachen dienten zwischen 1942 und 1944 in Sobibor, sagte Peter Black, ein ehemaliger leitender Historiker am U.S. Holocaust Memorial Museum, der einen der Gelehrten in Deutschland unterstützte.

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Historiker in Deutschland sagten, zwei Fotos von Trawniki-Wachen könnten den angeklagten Nazi-Kollaborateur John Demjanjuk zeigen, der in den Vereinigten Staaten ausgebürgert und 2009 nach Deutschland geschickt wurde, um wegen seiner Taten in Sobibor vor Gericht zu stehen. Demjanjuk wurde 2011 wegen seiner Beteiligung an der Ermordung von mehr als 28.000 Juden im Todeslager zu einer Gefängnisstrafe verurteilt. Er starb ein Jahr später, während der Fall in Berufung ging.

Die Historiker in Deutschland sagten, sie hätten mit deutschen Polizeiexperten zusammengearbeitet, um zu versuchen, Demjanjuk zu identifizieren. Historiker in Washington, die die Fotos überprüften, sagten, dass sie sich bezüglich der Identifizierung nicht sicher seien und dass die Bilder zusätzliche Untersuchungen erfordern würden.

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Ob es Demjanjuk ist oder nicht, erscheint mir fast irrelevant, wenn wir uns daran erinnern, dass er einer von Tausenden dieser Menschen ist, sagte Friedberg. Es ist sehr leicht für uns, von einem Cameo abgelenkt zu werden und das große Ganze aus den Augen zu verlieren.

Einige der von Historikern gefundenen Fotos zeigen Mitarbeiter von Niemann und Sobibor auf einer Exkursion nach Berlin. Die Gruppe fotografierte an Pausen am Straßenrand, in Biergärten und an historischen Denkmälern. Sie sind auch mit hochrangigen Mitgliedern der Hitler-Kanzlei abgebildet.

Sie kehrten in die sogenannte normale Welt zurück, die Welt der Moral, der Familien, der menschlicheren Vorgehensweisen und kehrten dann zurück und führten dieses Abschlachten von Menschen weiter, sagte Friedberg.

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Nur etwa 50 jüdische Häftlinge überlebten Sobibor.

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Rena Smith, deren Vater Thomas Blatt mit 16 entkam und sein Leben damit verbrachte, über Sobibor zu sprechen und zu schreiben, sagte, die neu entdeckten Fotos hätten ihm ein zutiefst persönliches Gefühl der Bestätigung gegeben. Blatt, der sich in Kalifornien niederließ, starb 2015 im Alter von 88 Jahren.

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Zu seinen Lebzeiten sah er Versuche, die Geschichte zu ändern – Leute fragten: „Ist es wirklich passiert? War es echt?’ Es beunruhigte ihn zutiefst, sagte Smith. Fotobeweise erhöhen die Sicherheit bei der Übertragung von Erinnerungen. Es ist ein Vehikel des Verständnisses für zukünftige Generationen. Ich denke, es würde ihm Hoffnung machen.

Cenziper meldete sich aus Washington. Alena Prcela, eine studentische Journalistin am Medill Investigative Lab der Northwestern University, hat zu diesem Bericht beigetragen.

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