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Ihr Coronavirus-Impfstoffkandidat hat sie zu Milliardären gemacht. Dieses bescheidene deutsch-türkische Paar besitzt kein Auto.

BERLIN – Um 20 Uhr Am Sonntagabend klingelte das Telefon mit dem Anruf, auf den Ugur Sahin, Geschäftsführer des deutschen Medizin-Start-ups BioNTech, sehnsüchtig gewartet hatte.

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Die folgenden Nachrichten waren besser, als Sahin erhofft hatte: Vorläufige Analysen aus Phase-3-Studien des Coronavirus-Impfstoffs seines Unternehmens zeigten einen Schutz von 90 Prozent.

Ich war mehr als aufgeregt, sagte Sahin im Gespräch mit AlcoholtogO in einem Videoanruf aus seinem Haus im westdeutschen Mainz.

Die Zwischenergebnisse stellen den 55-Jährigen und seine Mitbegründerfrau Ozlem Tureci an die Spitze des Rennens um einen sicheren und wirksamen Impfstoff. Die globalen Märkte erholten sich, und die Aktien von BioNTech stiegen in die Höhe – ein kleines Unternehmen, das nach den Standards der Pharmaindustrie klein ist und noch keinen Impfstoff mit seiner Technologie auf den Markt gebracht hat. Für die coronamüde Masse war es ein dringend benötigter Blick auf ein mögliches Ende in Sicht.

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Sahin und Tureci feierten zu Hause mit Tassen türkischem Tee. Es gab nicht viele andere Optionen, da Deutschland unter einer neuen Coronavirus-Sperre stand. Aber es war auch typisch für das Paar, das in seiner Arbeit intensiv getrieben ist, aber im Privatleben zurückhaltend ist.

Das Ehepaar hinter einem der weltweit besten Coronavirus-Impfstoffkandidaten besteht aus der Art von Menschen, die kein Auto besitzen und sich 2002 den Morgen für ihren Hochzeitstag freigenommen haben, bevor sie ins Labor zurückkehrten. Ein halber Tag sei ausreichend, erklärte Tureci.

Sahin und Tureci, beides Kinder türkischer Einwanderer nach Deutschland, lernten sich während ihrer Arbeit auf einer Onkologiestation im südwestlichen Homburg kennen. Sie fanden heraus, dass sie ein gemeinsames Interesse daran hatten, das Immunsystem des Körpers dazu zu bringen, Krebs zu bekämpfen.

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Sahin wurde in der mediterranen Stadt Iskenderun geboren und zog im Alter von 4 Jahren nach Deutschland. Sein Vater war Gastarbeiter in einer Ford-Fabrik in Köln.

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Turecis Familie zog vor ihrer Geburt aus der Türkei nach Deutschland, nachdem ihr Vater das Medizinstudium abgeschlossen hatte. Als ich jung war, hat er mich überall hingeschleppt, sagte sie, ins Krankenhaus und zu Patienten und so.

Tureci war in ihrem Studium überrascht von der Kluft zwischen dem Fortschritt in der Medizintechnik und dem, was Ärzten und Patienten zur Verfügung steht. Sie und Sahin entschieden, dass der beste Weg, diese Lücke zu schließen, darin besteht, ihr eigenes Unternehmen zu gründen.

Im Jahr 2008 gegründet, konzentrierte sich die Arbeit von BioNTech hauptsächlich auf Krebsimpfstoffe mit der sogenannten Messenger-RNA-Technologie. Während herkömmliche Impfstoffe eine arbeitsintensive Produktion viraler Proteine ​​erfordern, setzen mRNA-Impfstoffe einen genetischen Code ein, der das Immunsystem einer Person anweist, die Proteine ​​​​selbst zu produzieren.

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Sahin sagte, er habe die Wissenschaft der Ausbreitung des neuartigen Coronavirus in China nicht genau verfolgt, aber am 24. Januar erhielt er eine wissenschaftliche Arbeit, die die Alarmglocken läutete. Es beschrieb sowohl schwere Fälle als auch einen asymptomatischen Träger. Er googelte Wuhan und sah, dass es eine gut angebundene Megacity mit einem internationalen Flughafen war.

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Das ist das vollständige Muster, das Sie für ein Pandemievirus benötigen, sagte er.

Es dauerte ein paar Tage, um andere im Unternehmen dazu zu überreden, ihre Ressourcen hinter einen Coronavirus-Impfstoff zu setzen, sagte er, da einige Experten das Potenzial einer Pandemie immer noch als Hype abtun. In einem Unternehmen gehe es darum, die Leute davon zu überzeugen, dass sie viel Energie installieren müssen, sagte er. Energie strahlt Sahin aus, während er aufgeregt über die Aussichten des Impfstoffs spricht.

Es war ein Schneeballeffekt, sagte Tureci. Er war sehr überzeugend, dass sich eine solche Pandemie entwickeln könnte.

Innerhalb von vier Wochen war die erste Epidemiewelle in Europa in vollem Gange und BioNTech hatte 20 Impfstoffkandidaten im Rahmen des sogenannten Projekts Lightspeed (keine Verbindung zur Operation Warp Speed ​​der US-Regierung). Mit einem Team von mehr als 1.000 Mitarbeitern in Mainz, die rund um die Uhr arbeiten, habe das Unternehmen seine vielversprechendsten Kandidaten auf vier reduziert, sagte Sahin. Aber es verfügte nicht über die Ressourcen, um groß angelegte klinische Studien durchzuführen oder die erforderliche Produktion und den Vertrieb durchzuführen.

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BioNTech wandte sich an Pfizer, mit dem bereits eine Beziehung bestand, die an Grippeimpfstoffen arbeitete.

Die Antwort kam sofort und war ein Ja, sagte Tureci. Im April investierte Pfizer zunächst 185 Millionen US-Dollar in die Impfstoffentwicklung und kündigte an, je nach Meilensteinen der Entwicklung bis zu 563 Millionen US-Dollar mehr freizugeben.

Als die vorläufigen Ergebnisse von Phase 3 eintrafen, sagte Tureci, wurde sie überrascht. Als Wissenschaftlerin bin ich sehr vorsichtig und neige dazu, ein bisschen pessimistisch zu sein, sagte sie.

Sahin sagte, die Nachricht sei äußerst erleichternd.

Die Vereinigten Staaten hatten bereits 100 Millionen Dosen bestellt, mit einer Option auf weitere 500 Millionen. Die Europäische Union hat sich am Mittwoch auf einen Auftrag über zunächst 200 Millionen geeinigt.

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Inmitten des Wirbelwinds der Öffentlichkeit haben Tweets von Präsident Trump einige Verwirrung ausgelöst. Völliger Unsinn, so beschreibt Sahin den Vorwurf, die Unternehmen hätten bis nach der Wahl auf den Ergebnissen gesessen.

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Und was Trumps Kreditansprüche angeht: Ich bin mir nicht sicher, wo die US-Regierung dazu beigetragen hätte, sagte Tureci.

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Andere Führer der Welt haben Botschaften der vorsichtigen Hoffnung gesendet. Bisher hat kein mRNA-Impfstoff eine behördliche Zulassung erhalten, obwohl Wissenschaftler in den USA, Großbritannien und China sowie bei einem anderen deutschen Unternehmen ähnliche Impfstoffe gegen das Coronavirus verfolgen.

Die Ergebnisse sind zwar ermutigend, aber nur vorläufig, sagten deutsche Gesundheitsbehörden am Montag auf einer Pressekonferenz.

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Dies sei ein neues Virus und eine völlig neue Situation für die Menschheit, sagte Sahin. Dies bietet die Möglichkeit zu beweisen, dass die Technologie funktioniert und schneller arbeitet als bestehende Technologien.

Die Herstellung werde eine Herausforderung sein, sagte er. Es ist so eine riesige Menge an Dosen. Es ist alles andere als einfach. Er sagte, es werde eng, in diesem Jahr eine Ausschüttung zu erhalten, mit einer behördlichen Genehmigung – wenn alles nach Plan verläuft – wird erst Mitte Dezember erwartet.

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Sahin und Tureci sind inzwischen ein Milliardärspaar und zählen laut der Welt am Sonntag zu den 100 reichsten Deutschen. Sahin sagte, er könne nicht vermeiden, dass der Aktienkurs steigt – aber das spielt keine so große Rolle. Ihm geht es mehr darum, sein erstes Produkt auf den Markt zu bringen.

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Ich habe kein Auto. Ich werde mir kein Flugzeug kaufen, sagte Sahin, der jeden Tag mit dem Fahrrad zur Arbeit fährt. Was das Leben verändert, ist, etwas im medizinischen Bereich beeinflussen zu können.