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Sie waren die einzige rein weibliche Armee der Welt. Ihre Nachkommen kämpfen darum, ihre Menschlichkeit zurückzuerobern.

ABOMEY, Benin – Ihre Stiefgroßmutter konnte mit einer gebogenen Klinge den Kopf eines Mannes entfernen. Sie konnte eine Dornenwand erklimmen. Sie widmete ihr Leben der Verteidigung des Königs.

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Diese Details – alles wahr, sagte die ältere Frau – landeten in den Notizen ausländischer Entdecker. Aber es gelang ihnen nicht, die ganze Geschichte einzufangen.

Nanlèhoundé Houédanou möchte, dass die Menschen mehr über die Amazonen von Dahomey erfahren, die einzige dokumentierte weibliche Armee in der modernen Geschichte. Forscher haben Jahrzehnte damit verbracht, europäische und westafrikanische Archive zu durchforsten, um ein Porträt aus den Aufzeichnungen französischer Offiziere, britischer Händler und italienischer Missionare zu erstellen.

Doch ein entscheidendes Stück des Amazonas-Erbes ist dem Radierer der Zeit und der Kolonialherrschaft verloren gegangen: ihre Menschlichkeit.

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Meine Amazone war sanft, sagte Houédanou, der mit 85 Jahren einer der letzten Menschen auf der Erde ist, die gewachsen sind mit einem auf. Sie war dafür bekannt, Kinder zu beschützen.

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Geschichte wird oft durch die Linse von Eroberern erzählt. Generationen amerikanischer Schulkinder erfuhren mehr über die Entdeckungen von Christoph Kolumbus im 15. Jahrhundert als über seine Aufzeichnungen über die Versklavung indigener Völker. Großbritannien fasste seine Übernahme eines berühmten westafrikanischen Königreichs im Jahr 1897 als Strafmission ein und beschönigte den Massendiebstahl von unbezahlbaren Bronzen.

Nachdem Frankreich 1894 das heutige südliche Benin erobert hatte, lösten Kolonialoffiziere die einzigartige Streitmacht der Kriegerinnen des Territoriums auf, eröffneten neue Klassenzimmer und machten keine Erwähnung im Lehrplan der Amazonen. Noch heute wissen viele in dem Land mit 12 Millionen Einwohnern wenig über ihre Vormütter.

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Die Franzosen haben dafür gesorgt, dass diese Geschichte nicht bekannt ist, sagte der beninische Ökonom Leonard Wantchekon, Professor für internationale Angelegenheiten an der Princeton University. Sie sagten, wir seien rückständig, sie müssten „uns zivilisieren“, aber sie zerstörten Chancen für Frauen, die es sonst nirgendwo auf der Welt gab.

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Jetzt arbeitet ein Team beninischer Forscher daran, die Erzählung neu zu gestalten. In den letzten drei Jahren haben Historiker der African School of Economics, einer privaten Universität, die Wantchekon in der Nähe der Hauptstadt Cotonou gegründet hat, Nachkommen von Amazonen im ganzen Land aufgespürt.

Ihr Ziel ist es, lokale Erinnerungen für ein Buch zu sammeln, das kann gelehrt werden Schulen – um eine dreidimensionale Ansicht der echten Amazonen zu präsentieren. Nur 50 der Frauen Sie sollen den zweijährigen Krieg mit Frankreich überlebt haben. Der letzte starb in den 1970er Jahren.

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Die Suche nach ihren Enkeln hat sich im Laufe der Zeit als immer schwieriger erwiesen. Anders als die Briefe schreibenden Europäer von einst bevorzugten die Westafrikaner die mündliche Überlieferung und gaben Geschichten von Generation zu Generation weiter. Über die Amazonen ist nicht viel dokumentiert nach dem Krieg.

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Diese Geschichten sterben mit den Menschen, sagte Serge Ouitona, ein Forscher des Projekts. Die Amazonen waren mächtig. Sie hatten Einfluss. Aber nach der kolonialen Eroberung hörten alle auf, über sie zu sprechen.

„Ein Novum in der modernen Geschichte“

Mindestens drei Jahrhunderte lang war das Königreich Dahomey eine westafrikanische Macht, die Vergleiche mit Sparta zog. Europäische Besucher schwärmten von seinen Kämpferinnen: Sie-Soldaten. Qualle Jungfer Krieger .

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Der Name, der im modernen Benin geblieben ist: Amazonen.

Was auch immer die Heldentaten der Amazonen unter den Alten gewesen sein mögen, dies ist ein Novum in der modernen Geschichte, schrieb Archibald Dalzel, ein britischer Administrator in der Region, 1793.

Ein französischer Beamter nannte Dahomey später sicherlich das einzige Land der Welt, das das einzigartige Schauspiel einer Organisation von Frauen als Soldaten bietet, so der amerikanische Journalist Stanley Alpern. Der französische Verlag Larousse erklärte die Frauen zu den einzigen bekannten historischen Amazonen.

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Ihre Herkunft ist unklar, aber Historiker sagen, dass die Amazonen wahrscheinlich unter Königin Hangbè verwurzelt waren, die Anfang des 18. Jahrhunderts an der Seite ihres Zwillingsbruders regierte und ein Gefolge von weiblichen Leibwächtern unterhielt.

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Mitte des 19. Jahrhunderts rühmte sich Dahomey mit Tausenden von weiblichen Truppen, die versuchten, rivalisierende Königreiche zu überholen. Wenn es zu Zusammenstößen kam, war es bekannt, dass Sieger ihre Feinde zur Arbeit zwangen oder sie im Sklavenhandel verkauften.

Amazonen begannen im Mädchenalter mit dem Training: Klingen schwingen, Steinschlossmusketen laden, dornige Barrikaden erklimmen. Sie tranken importierten Brandy und schmetterten Kriegslieder.

Die Tradition endete mit der Invasion Frankreichs. Angesichts der Niederlage, schrieb ein französischer General, hätten die Frauen einen sehr großen Mut bewiesen, fand Alpern.

Fast 2.000 Amazonen starben bei dem Gemetzel, schätzen Historiker, und die 50 Überlebenden verschwanden in eine verwandelte Nation. In Abomey, der ehemaligen Hauptstadt des Königreichs, ist nur noch eine Spur davon übrig.

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Ein Paar Handwerker im rekonstruierten Palast von König Glele – jeder der 12 Könige von Dahomey baute seinen eigenen Palast – nähen Banner von Amazonen, die Gewehre tragen, sich mit Männern prügeln und abgetrennte Köpfe umklammern.

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Ein rostiges Schild quer durch die Stadt informiert Zuschauer, dass sich jetzt eine katholische Kirche auf dem Gelände eines ehemaligen Amazonas-Lagers befindet.

Und Farbe blättert von der Statue einer Kriegerin in einem Nachbardorf ab. Besucher müssen durch brusthohes Gebüsch waten, um sie zu erreichen.

Nafivovo

Houédanou spricht bei Gemeindeversammlungen von ihrer Stiefgroßmutter: Nafivovo, der Kriegerin, die Okrasuppe für hungrige Kinder zubereitet hat.

Groß und drahtig landete sie nach dem Krieg im Dorf Nangahoué und sammelte Palmöl für Geld, bevor sie Houédanous Großvater heiratete. Das Paar teilte sich ein Haus aus Lehmziegeln, in dem heute ihre Verwandten leben und Nachbarn im Radio Hip-Hop machen.

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Es ist meine Aufgabe, sie am Leben zu erhalten, sagte Houédanou, der in der Tür des Hauses saß. Ich bin einer der Ältesten in diesem Dorf, also liegt es an mir, den jungen Leuten ihre Geschichte beizubringen.

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Ihr Dienstalter gibt ihr das Wort, wenn Menschen zusammenkommen, um große Themen zu diskutieren – Wahlen, Dürre, die Pandemie – und sie erzählt Geschichten über Nafivovo. Es ist schwer, die Teenager dazu zu bringen, sich darum zu kümmern, sagte sie, also versucht sie, es unterhaltsam zu halten.

Mit Kriegsliedern, sagte Houédanou. Sie brach in eine Melodie: Wir sind stolze Kinder des Königreichs. Wir werden es verteidigen.

Houédanou war ein Teenager, als der Amazonas starb. Erinnerungen steigen auf, wenn sie ein bestimmtes Senfgewürz riecht. Navifovo kochte für Nachbarschaftskinder. Sie rannten zum Haus, als sie in Schwierigkeiten waren.

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Ihre Eltern könnten sie hier nicht schlagen, sagte Houédanou grinsend. Schon bevor wir über „Menschenrechte“ gesprochen haben, hat Navifovo dies nicht zugelassen.

Sie lachte.

Jeder wusste, dass die alte Dame den Kampf gewinnen würde.

Adana

Adana sehnte sich nach dem Schlachtfeld. Hausarbeit sei nichts für sie, sagte sie ihren Enkeln. Sie würde lieber einen Feind überfallen. Mit bloßen Händen, ihren bevorzugten Waffen, herumspielen. Das Laden der Muskete dauerte zu lange.

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Sie erzählte mir, wie sie früher Menschen erwürgte, sagte ihre Enkelin, die 72-jährige Ayebeleyi Dahoui. Sie benutzte ihre langen Nägel.

Sie krallte ihre Finger zu Klauen.

So was.

Dahoui war ungefähr 12, als sie zum ersten Mal die Kriegsgeschichten hörte. Ihre Großmutter drängte sie, eines Tages zum Militär zu gehen, wenn sie könnte. Adanas Gedankenkampf vermittelte Lektionen fürs Leben: Seien Sie geduldig. Bleib ruhig. Handeln Sie bewusst.

Die Amazone brachte ihren Enkeln Selbstverteidigung bei, als sie in die Pubertät kamen. Dahoui hat nie den Würgegriff benutzt, aber sie verinnerlichte ein Gefühl der Bereitschaft.

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Eines Tages, nachdem sie eigene Kinder bekommen hatte, ging sie mit ihnen auf einen Markt und geriet mit einer Frau in Streit, wer die letzten Maiskolben kaufen würde. Die Frau griff Dahoui an. Ihre Babys schrien. Also schlug sie den Feind mit einer Keramikschale ein.

Ich wäre vielleicht weggelaufen, sagte Dahoui, aber Oma hat mir beigebracht, für mich einzustehen.

Yaketou

Das Dorf Detohou hatte keinen Tabak, bevor der Amazonas auftauchte.

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Nachdem er den Kampf mit Frankreich überlebt hatte, lehnte Yaketou die Geschlechterrollen ab. Sie verschmähte Hausarbeiten, die Frauen normalerweise auf sich nahmen, um ein Getreideimperium aufzubauen.

Yaketou wusste, wo die Pflanze zum Räuchern zu finden war – Dahomey hatte ihre Stadt Jahre zuvor geplündert und sie dann zu einer Kriegerin gemacht. Ihre alten Nachbarn hatten es. Also ging sie los.

Sie sei sehr unternehmungslustig gewesen, sagte ihr Stiefenkel, die 73-jährige Dah Djika Dégbo.

Dégbo war jung, als sie starb – vielleicht 5 – also sind seine Erinnerungen an Yaketou verschwommen. Aber er erinnert sich, dass er mit Stolz aufgewachsen ist: Sein Großvater hatte eine Amazone geheiratet. Aus ihrem Sack Tabaksamen wurde ein Geschäft, das andere Frauen beschäftigte.

Dégbos Schwiegerenkel arbeitet im Handel.

Das ist ihr Vermächtnis, sagte er.

Yaketou hatte Mühe, schwanger zu werden, also baute die Familie ihr einen konkreten Fruchtbarkeitstempel am Stadtrand. Als diese Opfergabe an die Götter kein Baby hervorbrachte, verlagerte Yakouto ihren Fokus auf die Betreuung von Mädchen.

In diesen Tagen verlassen die jüngeren Frauen im Umkreis von Dégbo das Dorf auf der Suche nach einer besseren Arbeit in die Hauptstadt.

Er schreibt den Einfluss des Amazonas zu.

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