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US-Laborschimpansen wurden auf Liberias Monkey Island ausgesetzt und verhungern gelassen. Er hat sie gerettet.

MONKEY ISLAND, Liberia – Alles war still, als das Motorboot polterte zum Stehen kam. Salzwasser umspülte das schmale sandige Ufer. Mangrovenblätter flatterten im Wind. Dann legte der Mann in einer blauen Schwimmweste die Hände um den Mund und rief: Huhu!

Wie ein geheimes Passwort öffnete der Anruf ein verborgenes Primatenuniversum. Dutzende Schimpansen kamen mit ausgestreckten behaarten Armen aus dem Gebüsch. Sie wateten auf das rostige Schiff zu, so gelassen wie jemand, der die Post holt.

Zeit zum Essen, sagte Joseph Thomas, ihr drahtiger Vormund seit 40 Jahren, und warf Bananen in die pelzige Menge.

Schimpansen sollen nicht auf ihrer eigenen Insel festsitzen – besonders nicht auf einer ohne Nahrung – oder sich unter viel schwächere Menschen mischen. Aber nichts an Liberias Monkey Island ist normal. Es ist ein Spektakel, eine immer kostspieligere Belastung und das bleibende Vermächtnis amerikanischer Wissenschaftler, die sich 1974 auf den Weg gemacht haben, Hepatitis B zu heilen.

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Tierversuche gibt es, seit Ärzte im antiken Griechenland die Anatomie von Nagetieren studiert haben – schätzungsweise 115 Millionen Kreaturen werden immer noch jedes Jahr weltweit in der Forschung eingesetzt – doch selten sind die Folgen so sichtbar. Selten ist es so hungrig.

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Diese Kolonie von 66 Schimpansen, die nie gelernt hat, in freier Wildbahn zu überleben, frisst jeden Tag etwa 500 Pfund Produkte sowie eine wöchentliche Charge hartgekochter Eier als Protein. Sie sind auf das Geld einer Wohltätigkeitsorganisation im Ausland und die Hingabe von Männern angewiesen, die sie kennen, seit sie in Stahlkäfigen gelebt haben.

Das ist Mabel, sagte Thomas, der Kapitän dieser kleinen Crew, und zeigte auf eine 100 Pfund schwere Frau. Aussehen! Sie wäscht ihr Essen gerne im Wasser.

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Wie aufs Stichwort tauchte Mabel ihre Banane in den schlammbraunen Fluss.

Thomas, 60, lernte den 36-jährigen Schimpansen kennen, als sie ein Baby war, der die weichen schwarzen Fingerkuppen in seine offene Handfläche drückte.

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Die New Yorker Forscher, die ihr einst Viren injiziert hatten, verließen das Land während des tödlichsten Ebola-Ausbruchs der Geschichte und ließen Mabel und andere Tiere, die ein halbes Jahrhundert leben können, im Stich.

Thomas hatte nicht geplant, sein Leben dem Schutz von Schimpansen durch Seuchen und Bürgerkriege zu widmen. Das Risiko hängt von Interaktionen mit den bulligen Tieren ab, die möglicherweise noch Krankheiten übertragen. Der Hausmeister vertraut darauf, dass sie ihn nicht verletzen werden, weil sie ihn kennen.

Seine lange, seltsame Mission begann auf dem Tennisplatz. Er träumte davon, Profisportler zu werden, bis er einen Forscher des New York Blood Center traf. Sie würde ihm einen Job geben, sagte er, wenn er ihr Tennisunterricht geben könnte.

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Im Alter von 20 Jahren wurde Thomas Hausmeister im Schimpansenlabor der gemeinnützigen Organisation im abgelegenen Robertsville. Er fütterte die Tiere, räumte hinter ihnen auf und lernte ihre Persönlichkeiten kennen, die vom schüchternen bis zum Klassenclown reichten.

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Vier Jahre später wurde er zum Medizintechniker befördert. Die Schimpansen wurden mit Hepatitis und Flussblindheit infiziert, einer Augenkrankheit, die durch einen Parasiten verursacht wird, als Forscher Impfstoffe entwickelten.

Schimpansentests finden nicht mehr statt. Sie hassen es, eingesperrt zu werden. Sie lachen, weinen, werden eifersüchtig und haben Wutanfälle – genau wie wir, sagte Thomas.

Er kümmerte sich um die Tiere, als wären sie seine Kinder. Er hoffte, dass die Experimente das Leiden in Westafrika und darüber hinaus lindern würden. Das New York Blood Center hat sich in Liberia niedergelassen, weil Schimpansen – die heute als vom Aussterben bedrohte Art gelten – bereits auf die Bäume der dichten Wälder kletterten.

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Niemand hatte damit gerechnet, dass das Labor ins Chaos stürzen würde.

In den frühen 1990er Jahren entfesselte Charles Taylor – der Rebellenführer, der der 22. Präsident Liberias und später ein verurteilter Kriegsverbrecher werden sollte – seine bunt zusammengewürfelte Armee im ganzen Land, tötete Tausende und zwang unzählige andere aus ihren Häusern.

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Die amerikanischen Forscher flohen. Thomas blieb bei den Schimpansen zurück. Taylors Soldaten, sagte er, hätten die Autos des Labors gestohlen.

In den 2000er Jahren kam es zu Konflikten, als Militante um die Kontrolle über Liberia kämpften, und der öffentliche Druck, die Tests an Schimpansen zu beenden, wuchs. Das New Yorker Blutzentrum stellte 2004 die Tests ein und löste eine große Frage aus: Was würden sie mit all den Tieren machen?

Sie zurück in die Wälder des Landes zu bringen, war keine Option. Sie konnten Krankheiten durch Körperflüssigkeiten auf andere übertragen, und sie wussten nicht, wie man Früchte pflückt oder Insekten jagt.

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Ein weiteres Problem entstand aus ihrer künstlichen Komfortzone. Was wäre, wenn die Schimpansen das vertraute Geräusch von Leuten hörten – oder von Wilderern – und hinausschlenderten, um Hallo zu sagen?

Die einzige Möglichkeit, sie festzuhalten, bestand darin, sie auf eine Insel zu legen, sagte Thomas.

Es gibt sechs Inseln in den Flüssen Farmington und Little Bassa. Diese provisorischen Schutzgebiete an der Atlantikküste wurden zusammen als Monkey Island bekannt.

Thomas und die anderen Hausmeister sammelten Gelder aus New York, um den Schimpansen alle zwei Tage unter anderem Bananen und Salateimer zu liefern. Ein Tierarzt blieb auf der Gehaltsliste der Gruppe, um nach den Tieren zu sehen.

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Im Jahr 2009 sagte das New York Blood Center, dass es schwierig wurde, Monkey Island zu bezahlen. Die Wohltätigkeitsorganisation kontaktierte die damalige Präsidentin von Liberia, Ellen Johnson Sirleaf, um Hilfe und erhielt keine Antwort, sagte ihre Sprecherin gegenüber AlcoholtogO. (Ein Sprecher von Sirleaf lehnte eine Stellungnahme ab.)

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Bis 2015, als das Ebola-Virus das Land verwüstete, teilte das New York Blood Center der liberianischen Regierung mit, dass es keine Mittel mehr von seiner wichtigen lebensrettenden Mission hier zu Hause umleiten könne, sagte eine Sprecherin kürzlich in einer Erklärung.

Thomas hielt sich an den Fütterungsplan, bis der letzte Cent aufgebraucht war.

Er ging mit den anderen Hausmeistern von Obststand zu Obststand, um Spenden zu sammeln – eine gewaltige Aufgabe in Zeiten der Epidemie. Ein besonders großzügiger Nachbar gab ihm 50 Kokosnussstücke. Die Männer sammelten genug Nahrung, um die Schimpansen am Leben zu erhalten, wenn sie nicht für ein paar Wochen satt waren.

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Während dieser Zeit erinnert sich Thomas daran, wie er auf Inseln vorfuhr und wilde, verzweifelte Tiere sah. Sie schrien und kämpften um Fetzen. Es war nicht genug.

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Er erzählte die Geschichte jedem, der zuhörte, sagte er, und fand schließlich mit Verbindungen zur Humane Society International in Washington ein offenes Ohr.

Die gemeinnützige Gruppe hat seitdem die Pflege finanziert, etwa 500.000 US-Dollar pro Jahr ausgeben auf Monkey Island. Die Mahlzeiten finden jetzt zweimal täglich statt. Der Preis wächst jedoch mit der Kolonie. (Angesichts der Gegenreaktion stimmte das New York Blood Center zu, der Humane Society im Jahr 2017 6 Millionen US-Dollar zu zahlen. Damals schätzte die Humane Society die Gesamtkosten für die Pflege der Schimpansen auf 17 Millionen US-Dollar.)

Trotz der besten Familienplanungsbemühungen von 10 Betreuern, die Vasektomien für Männer und die Verhütung von Empfängnisverhütung in zuckerhaltiger Milchpaste umfassen, haben die Schimpansen ein paar Babys bekommen. Sehr süße Unfälle, sagte Kitty Block, Geschäftsführerin der Humane Society.

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Im Laufe der Jahre ist Monkey Island zu einer lokalen Legende geworden, obwohl einige Nachrichtenartikel die Bewohner als ansteckende Bedrohungen dargestellt haben.

Ein Haufen „Monster“-Schimpansen lebt auf ihrer eigenen Insel in einem Szenario im Stil von Planet of the Apes meets Resident Evil, lesen Sie eine Nachricht, die auf einem veröffentlicht wurde Australische Nachrichtenseite .

Thomas verdreht die Augen.

Die Öffentlichkeit sollte sich von Tieren fernhalten, die erschrecken und angreifen könnten, sagte er.

Die Hausmeister träumen davon, auf einem der Schutzgebiete eine Tierklinik zu bauen, sowie ein geeignetes Sicherheitssystem, um Menschen fernzuhalten. Ab sofort sitzt ein Mann auf einem kleinen Dock vor jeder Insel und fordert die Zuschauer auf, sich zu verirren.

Das hält Fischer nicht davon ab, einen Blick darauf zu werfen, und Reiseführern, die Touristen unverantwortlich zu einer Mitfahrgelegenheit raten.

Niemand kommt so nah heran wie Thomas. Fotos zeigen ihn, wie er knietief im Flusswasser steht und die Schimpansen umarmt, die er als Familie sieht.

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Er begrüßt sie mit Namen: Mabel. Stuart. Juno. Ellys. Anni.

Ich werde das tun, sagte er, bis sie sterben oder ich.

Korrektur : Eine frühere Version dieser Geschichte bezog sich auf einen Nachrichtenartikel eines australischen Reporters. Es sollte gesagt haben, dass der Artikel auf einer australischen Nachrichtenseite erschienen ist.

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